A pesar de las preocupaciones de COVID, los equipos se aventuran en hogares de ancianos para obtener la votación.

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Cada vez que Beverly Tucker visitó un hogar de ancianos o un centro de atención a largo plazo este otoño, traía consigo una bolsa con ruedas llena de suministros de la Junta Electoral del Condado de Durham.

Cajas de mascarillas y protectores faciales. Guantes de látex y toallitas limpiadoras. Desinfectante de manos de Mystic Farm & Distillery, una instalación local que estuvo entre las primeras en cambiar de producir licor a desinfectante de manos en los primeros días de la pandemia. Y lo más importante, incluso si los artículos de limpieza los eclipsaran, las boletas de voto ausente y los formularios de solicitud de boleta que Tucker ayudaría a los residentes a completar a tiempo para las elecciones.

“El equipo es claramente diferente este año”, dijo Tucker. “Pero estoy haciendo todo lo posible para ayudar a la gente a votar”.

Personas mayores en tales instalaciones en todo el país han luchado por encontrar formas seguras de votar en medio de la pandemia. En Carolina del Norte, es un desafío particular. El estado es uno de los dos (el otro es Louisiana) donde el personal de las instalaciones tiene prohibido por ley ayudar a los residentes con la votación. Una ley de identificación de votantes de 2013 convierte en un delito grave que el personal incluso firme como testigo en una boleta de voto ausente.

Ahí es donde entran los miembros de la comunidad como Tucker. El residente de Durham de 66 años es miembro del condado equipo de asistencia multipartidista, a menudo llamado MAT, que ayuda a los residentes en hogares de ancianos, centros de vida asistida y otras instalaciones a completar boletas por correo o en ausencia. Los equipos son designados por la junta electoral del condado y deben incluir al menos dos personas que tengan diferentes afiliaciones a partidos políticos o que no estén afiliadas. Algunos condados pagan a los equipos, mientras que otros piden a los miembros que se ofrezcan como voluntarios.

Este año, la convergencia de las preocupaciones por el coronavirus y las elecciones ha empujado inesperadamente a los miembros del equipo al frente. Están ingresando a algunos de los sitios más afectados del estado, y los residentes de hogares de ancianos representan aproximadamente el 40% de las muertes por COVID en Carolina del Norte, como los casos siguen aumentando. El riesgo adicional ha interrumpido este sistema crucial en algunas áreas. Al menos un condado no pudo reclutar un equipo y los miembros de otro condado no han estado dispuestos a visitar instalaciones con casos documentados de COVID.

Pero quienes se aventuran adentro dicen que vale la pena correr el riesgo de ayudar a la gente a votar.

Kevin Marr, de 66 años, se ha ofrecido como voluntario con el equipo de asistencia electoral en el condado de Wake desde 2017. Ahora reconoce a muchos de los residentes, incluso detrás de sus máscaras. Aunque las visitas son diferentes este año, dijo que el entusiasmo de los residentes por votar y recibir sus pegatinas de “Yo voté” no lo es. Eso es lo que lo mantiene activo, visitando unas dos instalaciones al día en las últimas semanas.

Tucker, del vecino condado de Durham, ha trabajado en salud pública durante décadas, incluso durante la epidemia de SIDA. Ella entendió que era más seguro acudir a los residentes en hogares de ancianos e instalaciones de atención a largo plazo que arriesgarse a que vinieran a los lugares de votación con más personas.

Aún así, cuando pensó por primera vez en tomar la mano de los votantes para ayudarlos a agarrar un bolígrafo o firmar una boleta, “era instintivamente reacia a tocarlos”, dijo. En la primera residencia de ancianos que visitó Tucker, se sintió ansiosa cuando un residente se acercó a ella sin una máscara.

Pero sus preocupaciones han disminuido con el tiempo, dijo, y simplemente se enfoca en formas de protegerse a sí misma y a su equipo. Realizan la mayoría de las visitas al aire libre, en el estacionamiento o en el jardín delantero. Colocaron barreras de plexiglás entre ellos y los votantes, pasando los papeles por una abertura en la parte inferior. Y ahora llevan máscaras para los residentes que tal vez no las tengan.

Es difícil mantener el distanciamiento social cuando un miembro del equipo está trabajando con un residente para marcar una boleta y el otro está observando para garantizar la precisión, pero hacen todo lo posible.

Previendo estos desafíos, la Junta Electoral de Carolina del Norte preguntó la legislatura estatal y los tribunales a principios de este año para suspender temporalmente las restricciones sobre el personal de las instalaciones que ayuda con la votación. Pero ninguna de las solicitudes se cumplió. Una demanda reciente que impugna la restricción ganó alojamiento para el demandante, que era residente de un hogar de ancianos, pero dejó intacta la ley en general.

En Brian Center Health and Rehabilitation en Goldsboro, a la administradora Julia Batts le preocupaba que los miembros del MAT no pudieran visitar, ya que la instalación tiene una unidad designada con COVID positivo con aproximadamente una docena de residentes. Pero cuando las regulaciones estatales sobre visitas se suavizaron en septiembre, ella se acercó con entusiasmo a ellos.

El plan fue cuidadoso y clínico. Haga que el equipo se establezca en el comedor del edificio libre de COVID y traiga a los residentes que hayan dado negativo para que se reúnan con ellos, de dos en dos, en orden alfabético.

Pero el día que llegó el equipo, se sintió más como una celebración. Varias mujeres pidieron al personal que les arreglara el cabello, y muchos residentes “comenzaron a dar vueltas o llevar a sus caminantes para ir a votar”, dijo Batts. “Casi estaban corriendo”.

Al final del día, el equipo ayudó a unos 20 residentes a votar. Regresarán la próxima semana para ayudar a más residentes, incluidos los nuevos participantes que terminaron su cuarentena de dos semanas y los que se han recuperado del COVID, dijo Batts.

Para Linda Williamson en el condado de Durham, ver el entusiasmo de los votantes le recuerda a sus abuelos. La llevaron consigo cuando emitieron su primer voto en la década de 1960, después de que los afroamericanos ganaran el derecho al voto. Williamson, que entonces tenía 9 años, se vistió con su mejor vestimenta dominical: cintas para el cabello y zapatos de charol. Mientras veía a sus abuelos desaparecer detrás de la cortina de votación, no podía esperar a que algún día fuera su turno.

Este año, no podía soportar pensar que los residentes de hogares de ancianos y de vida asistida, muchos de los cuales probablemente lucharon por su derecho al voto al igual que sus abuelos, se verían privados de esa oportunidad.

Así que Williamson, de 64 años, dejó a un lado su aprensión por el COVID, se puso la mascarilla y los guantes y visitó cinco instalaciones este otoño.

A cada residente le decía: “Dios, elegiste un gran día para votar”.

Noticias de salud de KaiserEste artículo fue reimpreso de khn.org con permiso de Henry J. Kaiser Family Foundation. Kaiser Health News, un servicio de noticias editorialmente independiente, es un programa de Kaiser Family Foundation, una organización de investigación de políticas de atención médica no partidista no afiliada a Kaiser Permanente.

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