Análisis: por qué es probable que nunca sepamos si ocurrió una fuga de laboratorio Covid en China

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A principios de este siglo, después del SARS, y en un período en el que China comenzó a permitir que más estudiantes y científicos estudiaran en el extranjero, colaboración e intercambio entre los científicos estadounidenses y chinos floreció.

Muchos de los principales científicos de China en la actualidad se educaron en Occidente. Estos incluyen a George Gao, director del Centro para el Control y la Prevención de Enfermedades de China, que se formó y enseñó en Oxford y Harvard, y Shi Zhengli, quien dirige el Centro de Enfermedades Infecciosas Emergentes en el Instituto de Virología de Wuhan y recibió su Ph.D. en Francia.

Muchos, como Gao, pasaron más de una década en el extranjero antes de regresar a China para ocupar puestos importantes y, a menudo, puestos prestigiosos y grandes salarios. Eran excelentes en su trabajo de laboratorio, su ciencia era muy respetada y los principales científicos estadounidenses llegaron a conocerlos bien. Se hicieron amigos de sus homólogos estadounidenses, como se desprende de la correspondencia por correo electrónico de Anthony Fauci con Gao cuando surgió la pandemia, publicada recientemente a través de una solicitud de la Ley de Libertad de Información.

Pero al principio de lo que se convirtió en una crisis global, cuando de China salía información limitada y tranquilizadora sobre la transmisibilidad del nuevo coronavirus y el alcance de su brote nacional, la confianza fuera de lugar entre los principales científicos de Estados Unidos llevó a algunos a pensar que probablemente la propagación del virus. no estaría tan mal.

Aquí está el problema: los científicos chinos son grandes científicos, pero trabajan para un gobierno autoritario donde la política, no los hechos, siempre son lo primero. Si la información que conocen o descubren hace que China se vea mal, es peligroso decirlo, especialmente a colegas extranjeros, especialmente públicamente y, a menudo, incluso a sus amigos o familiares.

Eso puede sonar familiar después de la presidencia de Donald Trump, durante la cual a menudo se burló y marcó a expertos como Fauci. Pero el riesgo para los científicos en China es mucho peor: pérdida de su trabajo y de las perspectivas de carrera de sus hijos, visitas de la policía, acusaciones falsas e incluso prisión.

Como líder del país, Xi Jinping recordó a sus científicos en un discurso el año pasado: “La ciencia no tiene fronteras, pero los científicos tienen una patria”.

Todos los ciudadanos chinos saben cómo interpretar esa declaración, y yo también aprendí: cuando era reportero en Beijing, conocí al Dr. Gao Yaojie, quien expuso una epidemia de VIH / SIDA en las zonas rurales de China que había resultado de sangre insalubre. prácticas de recolección, algunas estatales.

Ella fue una fuente valiosa para una serie de artículos que escribí sobre la tragedia que se desarrollaba, en los que casi la totalidad población adulta de aldeas agrícolas pobres estaba muriendo, sin ningún tratamiento y dejando atrás a los huérfanos del SIDA. Dr. Gao (sin relación con George Gao) fue agasajado por Factura y Hillary Clinton y ganó premios internacionales de derechos humanos por salvar quizás decenas de miles de vidas y poner fin a prácticas peligrosas. Pero en China, ese mismo trabajo significó que Gao pasó su jubilación bajo arresto domiciliario, a menudo seguida y amenazada por funcionarios locales por avergonzar a China. Ella huyó de China en 2009 y obtuvo asilo político en los EE. UU.. Y eso fue en un momento en que China era menos autocrática y más abierta de lo que es hoy.

El presidente Joe Biden había instruido a las agencias de seguridad investigar la teoría de la fuga de laboratorio: para averiguar si el SARS-CoV-2, el virus que causa el covid-19, surgió del laboratorio de Wuhan o de la naturaleza. Pero si los detectives científicos internacionales esperan ver un registro de laboratorio o encontrar un denunciante, es muy probable que eso no suceda. Ese tipo de información no será revelada, ni siquiera a los muchos amigos y socios científicos estadounidenses de los científicos chinos, que incluyen a los EE. UU. El laboratorio de Wuhan ha recibido más de medio millón de dólares de financiación que se originó en los Institutos Nacionales de Salud y ha trabajado con muchos científicos estadounidenses.

Errores suceder en la ciencia. Los patógenos se filtran de los buenos laboratorios de contención, y no porque las personas sean malas. Se debe, por ejemplo, a que el técnico que realiza el trabajo en el banco se olvida de un paso importante o, con prisa por irse a casa, se descuida: solo toma un segundo. O, por ejemplo, si los científicos que recolectan muestras de murciélagos en cuevas remotas se sienten demasiado cómodos en un entorno peligroso, porque han estado allí docenas de veces sin ningún problema y los trajes y máscaras de riesgo biológico son asfixiantes. Entonces, se quitan la mascarilla un poco antes de salir.

Cuando eso sucede, debe reconocer el error de inmediato para contener el daño. Pero los científicos chinos no pueden hacer eso, al menos públicamente. Cuando, a fines de diciembre de 2019, el Dr. Li Wenliang, un oftalmólogo que trabaja en uno de los principales hospitales de Wuhan, expresó su preocupación a sus colegas sobre la muerte de pacientes a causa de un nuevo virus extraño, fue castigado y contado por la policía para “dejar de hacer comentarios falsos” e investigado por “difundir rumores”. Murió de covid unas semanas después.

En China hoy en día, es peligroso decir lo que sabes si desafía la narrativa oficial del gobierno. Las personas que participaron en las protestas del 4 de junio de 1989 en la Plaza de Tiananmen, que fueron reprimidas violentamente por el ejército chino, ni siquiera les cuentan a sus hijos sobre ese día sangriento en el que muchos cientos, y posiblemente miles, fueron asesinados.

Kai Strittmatter, corresponsal en China desde hace mucho tiempo de uno de los periódicos más importantes de Alemania, le dijo a Terry Gross de NPR: “Por supuesto, esta generación, todos lo saben, pero tenían miedo de contárselo a sus hijos. Porque, ya sabes, ¿qué haces cuando tu hijo en la escuela de repente le dice al maestro y le pregunta al maestro sobre la masacre de Tiananmen?”

Es posible que nunca sepamos si el nuevo coronavirus se filtró de un laboratorio o de la transmisión de animal a humano de un animal salvaje en uno de los mercados de animales vivos de Wuhan, como sugirieron por primera vez los chinos. Y ese es exactamente el conocimiento que necesitamos desesperadamente para prevenir la próxima pandemia, porque las soluciones son muy diferentes.

Si la primera hipótesis resultara cierta, los científicos estadounidenses tendrían que asegurarse de que las colaboraciones con sus socios chinos impliquen una transparencia total: acceso a libros de registro, informes internos y todo. Si es lo último, China debe hacer cumplir plenamente su prohibición de la venta de animales exóticos (los “huéspedes intermedios” que portan el virus) en sus mercados húmedos, una prohibición que prometió después de que surgiera el virus del SARS original allí. de un gato de algalia hace casi dos décadas. Pero el control del gobierno chino sobre sus científicos hace que sea poco probable que sepamos la verdad ahora o nunca.

Noticias de Kaiser HealthEste artículo fue reimpreso de khn.org con permiso de la Fundación de la Familia Henry J. Kaiser. Kaiser Health News, un servicio de noticias editorialmente independiente, es un programa de Kaiser Family Foundation, una organización de investigación de políticas de atención médica no partidista no afiliada a Kaiser Permanente.

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