Científicos: los vientos azotados por el clima plantean peligros en los Grandes Lagos


TRAVERSE CITY, Michigan – Las poderosas ráfagas vinculadas al calentamiento global están dañando la calidad del agua y creando un peligro para los peces en el lago Erie y quizás en otras partes de los Grandes Lagos, según los investigadores.

Los vientos extremadamente fuertes ocasionalmente agitan aguas profundas con poco oxígeno y altos niveles de fósforo en la cuenca central de Erie y la empujan hacia la sección occidental menos profunda, creando un peligro para los peces y los insectos de los que se alimentan.

Tales eventos han ocurrido con más frecuencia desde 1980 y particularmente en los últimos años, dijeron científicos de la Universidad de Guelph en un artículo publicado la semana pasada en la revista Nature Scientific Reports.

“A medida que las temperaturas aumentan en general, obtendremos vientos más fuertes y olas más grandes”, dijo Josef Ackerman, profesor de ecología física y ciencias acuáticas de la universidad canadiense que dirigió el estudio.

Los hallazgos subrayan la necesidad de limitar la sobrecarga de fósforo que alimenta la proliferación de bacterias similares a las algas en la cuenca occidental del lago Erie, dijo, un objetivo difícil de alcanzar a pesar de las promesas de Michigan, Ohio y la provincia canadiense de Ontario de lograr una reducción del 40% con respecto a los niveles de 2008 2025.

“No podemos controlar los vientos, pero tal vez podríamos redoblar nuestros esfuerzos para reducir las entradas en los lagos para mantener los ecosistemas saludables”, dijo Ackerman. “Si es así, los vientos no tendrán un impacto tan malo”.

Marc Gaden, portavoz de la Comisión de Pesca de los Grandes Lagos que no participó en el estudio, dijo que ilustra la complejidad de los ecosistemas de los Grandes Lagos y la necesidad de mejores modelos que puedan pronosticar cómo el clima puede alterarlos.

“Cualquier cambio que esté sucediendo de esta manera debe ser entendido por los administradores de pesquerías que toman decisiones a diario sobre la siembra y las cosechas”, dijo Gaden el lunes.

El informe se suma a un creciente cuerpo de evidencia científica de que la actividad humana está afectando a los Grandes Lagos de manera imprevista.

Algunas áreas cercanas a la costa tienen demasiado fósforo debido a la escorrentía de las tierras de cultivo sobrefertilizadas y las emisiones de las plantas de aguas residuales. En otros, los mejillones quagga invasores que fueron llevados a los lagos en el agua de lastre de los barcos están atrapando el nutriente en aguas poco profundas.

Sin embargo, las áreas más profundas del lago Michigan, el lago Huron, el lago Ontario y el este del lago Erie se están quedando sin fósforo necesario para alimentar las algas que forman un eslabón clave en las cadenas alimentarias. Una vez más, se sospecha que los mejillones desempeñan un papel.

Un estudio de febrero realizado por científicos de la Universidad de Minnesota en Duluth encontró que los mejillones quagga, que filtran el fósforo del agua y luego lo excretan, se han convertido en el factor más importante para determinar las concentraciones del nutriente en todos los Grandes Lagos, excepto en el Lago Superior.

Mientras tanto, se cree que el cambio climático resultante de las emisiones de gases de efecto invernadero como el dióxido de carbono y el metano está calentando los lagos y provocando tormentas más intensas, que también afectan la calidad del agua.

El lago Erie, el más superficial de los Grandes Lagos, es lo suficientemente profundo en su cuenca central como para tener dos niveles de temperatura distintos. El nivel más bajo y más frío tiene poco oxígeno y mucho fósforo. El oxígeno bajo o agotado, una condición conocida como hipoxia, puede causar la muerte de los peces.

Los vientos inusualmente fuertes, que generalmente ocurren en agosto, pueden ser lo suficientemente poderosos como para impulsar esa agua insalubre hacia la cuenca occidental a pesar de que la corriente predominante de Erie se mueve hacia el este, dijo Ackerman.

Esos eventos extremos, que antes ocurrían un par de veces al año, más recientemente han sucedido tres o cuatro veces al año, dijo. En la última década, han aumentado más del 40 por ciento. Pueden alterar la química del lago en cuestión de horas.

Si bien los peces adultos pueden alejarse nadando de esas zonas con bajo contenido de oxígeno y alto contenido de fósforo, los más jóvenes podrían quedar atrapados y morir, dijo Ackerman. Otra víctima es la efímera, un alimento importante para peces preciados como la perca y la lucioperca.

Dijo que las ráfagas extremas también podrían tener efectos similares en otras aguas que han experimentado hipoxia, como la bahía Saginaw del lago Huron, la bahía verde del lago Michigan y el lago Muskegon, que se abre hacia el lago Michigan.

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