Covid renueva su interés en la radiación, pero los documentos advierten contra las peregrinaciones a minas llenas de radón

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Dos veces al año, Brian Tichenor recorre 1.200 millas en cada sentido desde su casa en Kansas hasta una mina de uranio desaparecida en Montana, donde toma un ascensor a 85 pies por debajo de la superficie para sentarse en medio de gas radón radiactivo para aliviar el dolor de su crónica. condición de los ojos.

“Lo encontré como creo que lo hace mucha gente”, dijo Tichenor, de 67 años. “Es un punto de desesperación con el tratamiento convencional”.

Si bien el radón se conoce comúnmente como un gas peligroso que se extrae de los sótanos, las personas con dolor viajan a Montana y pagan para respirar, beber y bañarse en sus partículas radiactivas. Los viajeros ven la exposición al radón como radioterapia de dosis baja para una larga lista de problemas de salud. Pero la Agencia de Protección Ambiental y la Organización Mundial de la Salud, entre otros, culpan al gas como el segunda causa principal de cáncer de pulmón. Aunque los médicos oncológicos utilizan la radiación como tratamiento de primera línea para destruir células peligrosas, se discute su función en los EE. UU. En dosis bajas para otras dolencias. La pandemia ha recargado ese debate como ensayos clínicos en todo el mundo prueban si dosis bajas de radiación pueden ayudar a tratar a los pacientes con covid-19.

Pero el gas radón no es el mismo radiación que usan los médicos de EE. UU., advierten los expertos en radiación. El radón es solo uno de los elementos químicos radiactivos y, debido a que es un gas, se puede inhalar, lo que lo hace particularmente peligroso. Sentarse en una habitación llena de radón y someterse a un tratamiento de radiación dirigida en un centro médico son tan diferentes como “tiza y queso”, dijo Brian Marples, profesor de oncología radioterápica en la Universidad de Rochester.

“En la terapia clínica, sabemos exactamente cuál es la dosis, sabemos exactamente hacia dónde se dirige”, dijo.

Marples dijo que gran parte del argumento a favor del uso terapéutico del radón se basa en informes históricos, a diferencia de la investigación basada en evidencia sobre radiación clínica. Aún así, algunos expertos en radiación están divididos sobre qué nivel de radón debería considerarse peligroso y si podría tener efectos positivos para la salud.

Otra preocupación: el tratamiento con radón en las minas no está regulado en gran medida. El Departamento de Salud Pública y Servicios Humanos de Montana no tiene la autoridad para permitir o licenciar las minas, aunque el vocero del departamento, Jon Ebelt, dijo que el riesgo adverso para la salud de la exposición es bien conocido. La EPA tampoco tiene el poder de imponer límites al radón.

No obstante, cada año los viajeros se dirigen al oeste de Montana, donde cuatro minas inactivas llenas de radón se encuentran a menos de 11 millas entre sí cerca de las comunidades rurales de Basin y Boulder. Los pases diarios oscilan entre $ 7 y $ 15. El gas se forma naturalmente cuando los elementos radiactivos del lecho rocoso de las montañas se desintegran.

Fuera de la mina de salud de la Viuda Feliz, una pancarta en forma de cartel anuncia “Fuente de la Juventud. ¡SIENTE JOVEN OTRA VEZ!” Dentro de sus túneles, el agua se filtra por las paredes de roca. Aquellos que quieran una inmersión total pueden meterse en una bañera con patas llena de agua contaminada con radón. Las personas sumergen sus pies y manos en agua o simplemente se sientan y trabajan en un rompecabezas. En un banco se encuentra una copia impresa de un Artículo de Forbes en ensayos clínicos que muestran que la radiación en dosis bajas podría ser un tratamiento para el covid-19.

Para el propietario Chang Kim, de 69 años, su negocio es una misión, especialmente para quienes padecen enfermedades crónicas como artritis o diabetes. Aquellos que apuestan por la terapia con radón dicen que, en dosis bajas, un poco de estrés en el cuerpo hace que el sistema inmunológico se readapte y reduce la inflamación.

“La gente que viene a las minas no es estúpida”, dijo Kim. “La vida de las personas mejora gracias a ellos”.

Se enteró de las minas hace 14 años cuando él y su esposa, Veronica Kim, vivían en Seattle y una enfermedad del tejido conectivo arruinó las manos y los pies de Veronica. La medicina tradicional no estaba funcionando. Después de dos sesiones al año en las minas desde entonces, Veronica sonríe cuando muestra sus manos.

“Ya no están deformados”, dijo, y agregó que ha podido reducir el uso de meloxicam, un medicamento para reducir el dolor y la hinchazón.

Tichenor dijo que ir a una mina con radón durante seis años ha sido una de las pocas cosas para calmar su escleritis, un trastorno que le causa dolor que él describe como picahielos que le apuñalan los ojos. En cuanto a su peligro potencial, dijo que el tratamiento con radón es como cualquier medicamento: demasiado puede causar daño.

Él y otros usuarios de radón señalan países europeos como Alemania, donde la terapia puede ser controvertida pero los médicos todavía pueden recetar radón tratamientos para diversas afecciones que el seguro puede incluso cubrir.

En los EE. UU., La EPA sostiene que ningún nivel de exposición al radón está libre de riesgos a pesar de que todos se encuentran con el elemento en sus vidas. La agencia señala que el radón es responsable de alrededor de 21.000 muertes por cáncer de pulmón cada año. Recomienda que los propietarios con niveles de radón de 4 picocuries por litro o más deberían agregar un sistema de reducción de radón. Por el contrario, los propietarios de la mina de radioterapia más antigua de Montana, Free Enterprise Radon Health Mine, dijeron que su mina tiene un promedio de alrededor de 1.700.

Monique Mandali dijo que las pautas federales son “un montón de tonterías”. Mandali vive en Helena, a unos 40 minutos de las minas, e intenta participar en tres sesiones de Free Enterprise al año: 25 horas de exposición repartidas en 10 días para la artritis en la espalda.

“La gente dice: ‘Bueno, ya sabes, pero podrías tener cáncer de pulmón’. Y yo respondo: ‘Tengo 74 años. ¿A quién le importa en este momento?’ “, Dijo. “Prefiero arriesgarme con el radón en términos de vivir con artritis que con otros medicamentos occidentales”.

Antone Brooks, ex científico del Departamento de Energía de EE. UU. que estudió radiación de dosis baja, se encuentra entre los que creen que la postura del gobierno federal contra el nivel de exposición al radón va demasiado lejos. Señaló a investigación que indica dosis bajas de radiación potencialmente activan vías dentro de los cuerpos que podrían ser protectoras. Aunque lo que se considera una “dosis baja” depende de quién hable.

“Si quieres entrar en una mina de radón dos veces al año, diría, está bien, eso no es demasiado”, dijo. “Si quieres vivir allí, diría que es demasiado”.

A principios de la década de 1900, antes de que se popularizaran los antibióticos, pequeñas dosis de radiación se utilizaron para tratar la neumonía y se informó que alivió los síntomas respiratorios. Desde entonces, el miedo ha mantenido en gran medida sin explotar el potencial terapéutico de la radiación de dosis baja, dijo el Dr. Mohammad Khan, profesor asociado del Winship Cancer Institute de la Universidad de Emory. Pero en medio de la pandemia, los proveedores de atención médica que luchan por encontrar tratamientos mientras los pacientes del hospital agonizan han estado dando otra mirada a la radiación clínica.

Hasta ahora, Los juicios que Khan ha dirigido muestran que los pacientes que recibieron radiación dirigida en dosis bajas a los pulmones dejaron de recibir oxígeno y salieron del hospital antes que los que no recibieron el tratamiento. Khan dijo que se necesita más investigación, pero que eventualmente podría expandir el papel de la radiación clínica para otras enfermedades.

“Algunas personas piensan que toda la radiación es lo mismo, que toda la radiación es como las bombas de Hiroshima, Nagasaki, pero claramente ese no es el caso”, dijo Khan. “Si pone la radiación en manos de los expertos y las personas adecuadas, la usamos sabiamente, la usamos con cuidado, eso equilibra los riesgos y los beneficios”.

El logotipo de Free Enterprise Radon Health Mine es un minero que salta con muletas en el aire. Hace aproximadamente 70 años, una mujer dijo que su bursitis desapareció después de visitar la mina varias veces. Otros miles siguieron su ejemplo.

“Creemos en ello”, dijo Leah Lewis, quien es copropietaria de la mina con su esposo, Ryan Lewis, y ha confiado en ella para ayudar a tratar su enfermedad de Crohn.

La pareja vive en el lugar y creció en Boulder, entrando en los túneles como lo hace ahora su hija de 5 años. El bisabuelo de su esposo era dueño de la mina y el negocio ha pertenecido a la familia desde entonces.

“Ninguna persona ha regresado y ha dicho que tiene cáncer de pulmón aquí”, dijo Ryan Lewis. “Si lo hicieran, nos cerrarían tan rápido”.

Aparte de una valla publicitaria en las afueras de Helena, la familia realmente no anuncia el negocio. Los clientes tienden a encontrarlos. Como muchas empresas, dijo Ryan Lewis, Free Enterprise sufrió un golpe el año pasado cuando la gente canceló sus planes debido a la pandemia. Antes de eso, dijo, el negocio alcanzó un punto de equilibrio, y agregó que el radón puede ser “difícil de vender”.

Pero dijo que la familia de ganaderos planea mantenerlo en funcionamiento mientras no les cueste dinero.

“La tierra es una inversión y queremos mantenerla en la familia”, dijo. “Y hay mucha gente que usa esto, y hay algo de responsabilidad ahí”.

Noticias de Kaiser HealthEste artículo fue reimpreso de khn.org con permiso de la Fundación de la Familia Henry J. Kaiser. Kaiser Health News, un servicio de noticias editorialmente independiente, es un programa de Kaiser Family Foundation, una organización de investigación de políticas de atención médica no partidista no afiliada a Kaiser Permanente.

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