Después de disparar, disturbios, Wyoming obtiene su primer sheriff negro


LARAMIE, Wyoming – Cuando era estudiante de la Academia de Aplicación de la Ley de Wyoming, Aaron Appelhans solía mirar las fotos de las clases de graduados anteriores colgadas en la pared.

“Pude ver, en su mayor parte, que no hay mucha gente que se parezca a mí por aquí”, recordó sobre los rostros principalmente blancos.

Una década más tarde, Appelhans fue nombrado el primer sheriff negro de Wyoming, un cargo que ocupó meses después de que la furia por la vigilancia racista sacudiera las ciudades estadounidenses. Su territorio incluye uno de los últimos bastiones demócratas de Wyoming, pero el estado es abrumadoramente conservador y blanco y ya se ha enfrentado a un comentario racista de un legislador.

No le sorprendió. Wyoming ha avanzado, pero sigue siendo “muy racista”, dijo Stephen Latham, presidente de la NAACP estatal.

Al igual que otras partes del país que luchan contra la violencia policial, el disparo fatal de un oficial a un hombre desarmado y con enfermedad mental jugó un papel importante en el nombramiento de Appelhans como alguacil del condado de Albany. La muerte de Robbie Ramírez, de 39 años, durante una parada de tráfico hace dos años, provocó una feroz reacción que se trasladó a las protestas del verano pasado por la injusticia racial y la brutalidad policial.

El grupo Albany County for Proper Policing se formó después del tiroteo y presionó para que Appelhans se hiciera cargo cuando su predecesor, Dave O’Malley, se retiró.

“Tomemos esta ira y este dolor y conviértalo en progreso en nuestra comunidad”, dijo la representante estatal demócrata Karlee Provenza, directora ejecutiva del grupo.

Appelhans, de 39 años, creció cerca de Denver experimentando racismo y tenía familiares en el sistema de justicia penal. Entiende ambos lados del movimiento Black Lives Matter, dijo recientemente a The Associated Press.

“Soy una de esas personas que sienten que las fuerzas del orden realmente deben analizar detenidamente lo que hacemos”, dijo Appelhans. “¿Estamos sirviendo a nuestra comunidad?”

Anteriormente sargento del Departamento de Policía de la Universidad de Wyoming, Appelhans se convirtió en diciembre en el principal agente de la ley para un condado más de tres veces el tamaño de Rhode Island, pero que tiene solo 650 afroamericanos de 39,000 personas.

La sede del condado es Laramie, sede de la Universidad de Wyoming y una ciudad liberal aún asociada con el asesinato del estudiante universitario gay Matthew Shepard en 1998. El asesinato de Ramírez 20 años después atrajo menos atención pero un nuevo examen de conciencia.

Un gran jurado se negó a acusar al ayudante del alguacil Derek Colling por disparar contra Ramírez. Colling, quien creció en Laramie y conocía a Ramírez de la escuela, había matado a dos personas como oficial de policía de Las Vegas antes de ser despedido allí.

Una demanda acusa a Colling de matar a Ramírez innecesariamente. Se alega que O’Malley, el ex alguacil, pasó por alto el “temperamento fuera de control” de Colling y lo contrató en parte porque su padre era un amigo.

Appelhans se negó a hablar sobre Colling o el tiroteo, citando la política del departamento de no comentar sobre litigios pendientes.

Sin embargo, tiene la esperanza de que la subvención de fondos y trabajar con grupos locales signifique menos enfrentamientos.

“Tenemos ‘policías’ como apodo”, dijo Appelhans. “No somos ‘policías’. Estoy en la lista, al igual que todos los demás diputados aquí, como oficial de paz. Estamos aquí para mantener la paz. Y ese es realmente uno de los grandes cambios en los que quería que se centraran las fuerzas del orden “.

Su trabajo con la fuerza universitaria para tratar de reducir delitos como la agresión sexual fue alentador, dijo Provenza, el legislador que ayudó a los demócratas locales a examinar a los solicitantes de alguacil.

“Hay muchas oportunidades para que la oficina del alguacil crezca y cambie y se convierta en algo con lo que esta comunidad se sienta más segura al trabajar”, ​​dijo Provenza.

La capacitación en liderazgo de Appelhans y su experiencia como detective y en prevención de delitos apuntan a un “probable éxito” como alguacil, dijo el jefe de policía de la Universidad de Wyoming, Mike Samp.

O’Malley, sin embargo, dijo que los demócratas no presentaron a nadie calificado para sheriff. Contactado en Florida, donde vive ahora, O’Malley dijo: “Creo que está muy por encima de su cabeza, pero, ya sabes, eso está por verse”.

Debido a que O’Malley era demócrata, el Partido Demócrata del condado de Albany recomendó a tres alguaciles finalistas a la comisión del condado, pero no a la primera elección de O’Malley, un subcomisario.

O’Malley se negó a comentar sobre el tiroteo de Ramírez o la demanda. Colling no respondió un mensaje y su abogado se negó a comentar.

Los familiares y abogados de Ramírez no respondieron mensajes en busca de comentarios sobre la cita de Appelhans.

Appelhans dijo que no estaba seguro de querer ser alguacil porque necesitará hacer campaña el próximo año para mantener el trabajo. La rara oportunidad de dirigir una agencia de aplicación de la ley y hacer reformas le hizo cambiar de opinión, dijo.

En diciembre, el representante estatal republicano Cyrus Western respondió a la noticia del nombramiento de Appelhans publicando un clip en línea que mostraba a un personaje negro de la película “Blazing Saddles” preguntando: “¿Dónde están las mujeres blancas?” En la película, un ex esclavo actúa como alguacil de un pueblo completamente blanco.

Western se disculpó públicamente y en una llamada a Appelhans.

“Era una de las cosas que sabía que vendrían con el territorio de conseguir este trabajo”, dijo Appelhans. “No me parezco a los demás, no pienso como todos los demás. Algunas personas van a tener algunos problemas con eso, solo por mi apariencia. Eso es un problema en Estados Unidos “.

La capital de Wyoming y la ciudad más grande, Cheyenne, consiguió su primer jefe de policía negro, James “Jim” Byrd, en 1966. Pero considerar a las personas de color para los principales puestos de aplicación de la ley sigue siendo la excepción más que la práctica estándar, dijo Latham de Wyoming NAACP.

“Tienes que traerlo a sus mentes y luego comienzan a pensar en ello. Pero en esta época, no debería ser algo que esté en un segundo plano ”, dijo Latham.

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