El doctor sobrevivió a los campos de exterminio de Camboya, pero no a Covid


La vida de Linath Lim estuvo marcada por el hambre.

Aún no tenía 13 años cuando los jemeres rojos tomaron el poder en Camboya y destrozaron a su familia. El régimen totalitario la envió a ella y a sus cuatro hermanos a campos de trabajo, donde plantaron arroz y cavaron canales de riego desde el amanecer hasta el atardecer, cada uno sobreviviendo con dos cucharadas de atole de arroz al día. Uno desapareció, nunca se lo encontró.

Apenas unos meses antes de la caída del Khmer Rouge en enero de 1979, el padre de Lim murió de hambre, entre los casi un cuarto de los camboyanos que murieron a causa de ejecuciones, trabajos forzados, hambre o enfermedades en menos de cuatro años.

Para Lim, el sello indeleble de la angustia infantil impulsó dos de las pasiones de su vida: servir a la gente como médico y cocinar lujosos banquetes para amigos y familiares, lo que hizo hasta que murió de Covid-19 en enero.

En la semana anterior a su muerte a los 58 años, trató a docenas de pacientes que inundaron el hospital durante el mortal aumento de Covid en el invierno, mientras llevaba comidas caseras al hospital para que sus compañeros de salud las disfrutaran durante los descansos.

“Estas experiencias durante la guerra la hicieron humilde y empática con las personas que la rodeaban”, dijo el Dr. Vidushi Sharma, quien trabajó con Lim en el Community Regional Medical Center en Fresno, California. “Ella siempre quiso ayudarlos”.

La historia de Lim es de sufrimiento y triunfo.

Durante el reinado brutal del Khmer Rouge y la guerra civil camboyana anterior, Lim y sus nueve hermanos asistieron a la escuela esporádicamente. Los estragos de la guerra obligaron a la familia primero de su pequeña ciudad a la capital, Phnom Penh, y luego al campo cuando los Jemeres Rojos tomaron el poder en 1975. Como parte de su visión de crear un sociedad agraria sin clases, el grupo comunista dividió familias y reubicó a los residentes en campos de trabajo rurales.

Lim sobrevivió a los campos de trabajo porque era inteligente e ingeniosa, dijo su hermano menor, Rithy Lim, que también vive en Fresno. Cavó zanjas, cargó tierra arcillosa sobre su espalda, construyó presas de tierra en medio de un río durante los monzones, todo con poca comida o descanso, dijo.

También se convirtió en una hábil cazadora y pescadora, y aprendió a identificar las plantas que eran seguras para comer.

“No se pueden imaginar las horribles condiciones”, dijo. “Piensa en ello como un lugar en el que vives como animales salvajes, y la gente te dice que trabajes. No hay papel, ni bolígrafos. Duermes en el suelo. Fuimos testigos de muertes de todo tipo”.

Las tropas vietnamitas liberaron Camboya del Khmer Rouge en 1979. Más tarde ese año, Lim, su madre y sus hermanos se infiltraron en Tailandia. “Toda la familia caminó por campos minados”, recuerda Rithy Lim. Allí esperaron y trabajaron en campos de refugiados. En un campamento, conocieron a un dentista del Valle Central de California que estaba en una misión médica.

Cuando Lim y su familia llegaron a Estados Unidos en 1982, aterrizaron en Georgia. Pero ella y un hermano mayor pronto se mudaron a la pequeña ciudad de Taft, California, a unos 45 minutos al oeste de Bakersfield, por invitación del dentista con el que se habían hecho amigos en el campo de refugiados tailandés.

Cuando golpeó el suelo, la dínamo de 4 pies 11, entonces de 19, fue impulsada por “pura determinación”, dijo Rithy Lim.

En dos años, Linath Lim aprendió inglés, obtuvo su GED y se graduó de Taft College – “boom, boom, boom”, recordó su hermano. (Aprendió a preparar cenas tradicionales de Acción de Gracias en los Estados Unidos cuando trabajaba en la cafetería del colegio comunitario, que luego cocinaría para decenas de amigos y familiares).

Luego asistió a Fresno State y luego a la Facultad de Medicina de Pensilvania, durmiendo en los sofás de sus amigos, pidiendo dinero prestado a otros refugiados camboyanos y sobreviviendo.

“Imagínese no tener dinero, estudiar solo, dormir en la sala de estar de otra persona”, dijo Rithy Lim.

Lim se convirtió en médico de medicina interna “porque siempre quiso estar realmente involucrada con muchos pacientes”, dijo Rithy Lim. Después de su residencia, regresó al Valle Central para ejercer en hospitales y clínicas en comunidades marginadas, incluidas Porterville y Stockton, donde algunos de sus pacientes eran trabajadores agrícolas y refugiados camboyanos.

California tiene la población camboyana más grande del país, con aproximadamente 89.000 personas de ascendencia camboyana en 2019, según un análisis del Instituto de Política Pública de California de Encuesta sobre la comunidad estadounidense datos.

Dos veces, Lim se unió al Asociación Estadounidense de Profesionales de la Salud de Camboya en viajes voluntarios de una semana a Camboya, donde ella y otros médicos trataban a cientos de pacientes al día, dijo la Dra. Song Tan, pediatra y fundadora de CHPAA en Long Beach, California.

“Era una persona de buen corazón y muy gentil”, recordó Tan, quien dijo que era el único miembro de su familia que sobrevivió al Khmer Rouge. “Ella fue más allá del llamado del deber para hacer cosas especiales para los pacientes”.

Más recientemente, Lim trabajó en el turno de turno, de 1 pm a 1 am, en el Community Regional Medical Center. Admitió pacientes a través de la sala de emergencias, donde estuvo expuesta a innumerables personas con Covid. Trabajó turnos adicionales durante la pandemia, como voluntaria cuando el hospital tenía poco personal, dijo la Dra. Nahlla Dolle, una internista que también trabajó con Lim.

“Me dijo que había tantos pacientes todos los días, que no tenían suficientes camas y que los pacientes tenían que esperar en el pasillo”, dijo Tan.

Sus colegas dijeron que estaba consciente de los riesgos pero que amaba su trabajo. Lim, que era soltera y no tenía hijos, se alegraba de celebrar las alegrías de los demás. Después de llegar a casa del trabajo en la madrugada, durmió un poco y luego se levantó para cocinar. Sus especialidades fueron la comida camboyana, tailandesa, vietnamita e italiana. A veces pedía un cerdo asado entero que transportaba al hospital. Sus memorables cenas de Acción de Gracias sirvieron a 70 personas o más.

“Para cualquier ocasión que se presente, si es un cumpleaños, si es un baby shower, si es Acción de Gracias, ella cocinaba, pedía comida y reunía a todos”, dijo Dolle. “Le encantaba alimentar a la gente porque pasaba hambre y faltaba comida”.

La semana antes de morir, Lim cocinaba para sus colegas casi todos los días y organizaba un baby shower para Sharma, con calzones de pollo y pastel de arándanos.

“Todos los días, almorzábamos juntos”, dijo Sharma. “Ella se dio la ducha, y luego se fue”.

Lim, que tenía problemas de salud, incluida la diabetes, no se había vacunado. La familia y los amigos la habían instado a que se cuidara, se controlara el nivel de azúcar en la sangre y se tomara los medicamentos. “Ella se preocuparía por todos menos por sí misma”, dijo Sharma.

El 15 de enero, Lim les dijo a sus amigos por teléfono que estaba agotada, adolorida y con problemas para respirar. Pero ella dijo que estaría bien, que solo necesitaba descansar. Luego dejó de responder llamadas y mensajes de texto.

Cuando no se presentó a trabajar unos días después, su hermano fue a verla a su casa y la encontró en el sofá, donde había muerto.

Ahora su hermano y sus colegas están atormentados por la pérdida de una mujer y un médico extraordinarios: ¿y si la hubiera visto antes? ¿Y si hubiera sido vacunada? ¿Y si hubiera recibido atención cuando comenzó a sentirse enferma?

“Tener a alguien que ha pasado por todo eso en su infancia y luego prosperar como médico, ser humano, venir a un nuevo país, aprender inglés, ir a la escuela y la universidad sin tener mucho apoyo financiero, es fenomenal”, dijo Sharma. . “Es increíble.”

Esta historia es parte de “Perdido en primera línea, “un proyecto de El guardián y Kaiser Health News, cuyo objetivo es documentar la vida de los trabajadores de la salud en los EE. UU. que mueren a causa del Covid-19 e investigar por qué tantos son víctimas de la enfermedad.

Esta historia fue producida por KHN, que publica California Healthline, un servicio editorialmente independiente de la Fundación de Cuidado de la Salud de California.

Noticias de Kaiser HealthEste artículo fue reimpreso de khn.org con permiso de la Fundación de la Familia Henry J. Kaiser. Kaiser Health News, un servicio de noticias editorialmente independiente, es un programa de Kaiser Family Foundation, una organización de investigación de políticas de atención médica no partidista no afiliada a Kaiser Permanente.

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