El proyecto de ley de Colorado tiene como objetivo brindar a los trabajadores agrícolas un acceso más fácil a la atención médica


Una mujer con complicaciones del embarazo necesitaba el permiso de su jefe para visitar a un médico. A los voluntarios de salud de la comunidad se les impidió entregar alimentos e información codiciada a las viviendas de los trabajadores. Un trabajador agrícola tuvo una reacción alérgica grave pero tuvo miedo de buscar tratamiento.

Para Nicole Civita, directora de políticas del grupo de defensa de Colorado Project Protect Food Systems Workers, estas historias resumen una dinámica de poder arraigada que covid-19 ha puesto de relieve: los trabajadores agrícolas son “esenciales pero tratados como prescindibles”, incluso cuando se trata de acceder a la atención médica .

Su organización es una de las muchas que apoyaron Legislación de Colorado apodada la Declaración de Derechos de los Trabajadores Agrícolas. Entre sus disposiciones se encuentra el requisito de que los más de 3,000 trabajadores agrícolas de Colorado que viven en viviendas provistas por el empleador puedan visitar o ser visitados por profesionales médicos y trabajadores comunitarios de salud. Los empleadores también deben proporcionar transporte a las visitas médicas para quienes no tienen vehículos. El proyecto de ley fue aprobado por la legislatura el martes y ahora está enviado al gobernador.

Los estados que incluyen Florida, Maryland, Oregon y Wisconsin han garantizado a los trabajadores agrícolas el derecho a ver a los proveedores de atención médica donde viven. La pandemia impulsó a Carolina del Norte a reiterar que los empleadores no pueden prohibir que los proveedores de atención médica visiten a los trabajadores agrícolas que viven en su propiedad.

Augusto Basterrechea, quien se acerca a los trabajadores agrícolas para el Departamento de Trabajo y Empleo de Colorado en el Valle de San Luis, un centro agrícola, dijo que en sus ocho años en el cargo nunca había oído hablar de un trabajador agrícola que no pudiera obtener atención médica, ni siquiera durante la pandemia.

Pero la ex campesina Anita Rodríguez recuerda claramente una llamada que recibió a las 2 de la mañana de septiembre, cuando la cosecha estaba en pleno apogeo en la región bordeada por montañas nevadas y conocida por sus cultivos de papa, lechuga y espinaca a gran altura. Era de un hombre que trabajaba en una granja. “Se estaba volviendo loco”.

Su cuerpo estaba cubierto de grandes ronchas rojas y su rostro estaba hinchado. Apenas podía abrir los ojos. Quería atención médica, dijo, pero le preocupaba que lo sorprendieran saliendo a escondidas de la vivienda proporcionada por su empleador, que está rodeada de vallas altas de alambre de púas, muchas de ellas cubiertas con alambre de púas. Un capataz vigilaba el campamento y permitía que solo tres o cuatro trabajadores se fueran cada día, le dijo a Rodríguez, quien se ofrece como voluntario como trabajador de extensión comunitaria y contó la historia a los legisladores en marzo.

Amy Kunugi, gerente general de Southern Colorado Farms, dijo que el alambre de púas está destinado a disuadir los robos durante la temporada baja y que la granja nunca ha vigilado las idas y venidas de los empleados. Sin embargo, los protocolos de Covid habían prohibido los visitantes a menos que fueran aprobados por los gerentes y limitaban la cantidad de empleados que podían salir para viajes esenciales en un momento dado.

“Estoy un poco atónito”, dijo Kunugi, quien se enteró por primera vez de la historia en la audiencia legislativa de marzo sobre el proyecto de ley. Dijo que no ha encontrado empleados que estén familiarizados con la historia. “Siempre transportaríamos a las personas si necesitaran atención médica”.

Linda Rossi de Fresh Harvest, la compañía que recluta trabajadores agrícolas para la granja de Kunugi, agregó: “No hay forma de que esta acusación tenga algún mérito, y si alguien dijo que tuvo hipo el año pasado, respondimos”.

Aún así, dijo Rodríguez, este hombre que tenía una emergencia médica en su día libre se sintió lo suficientemente asustado por buscar atención de urgencia que tramó un plan con ella: esperaron hasta más tarde esa mañana, cuando estaba seguro de que podría escabullirse desapercibido. Se encontraron en la tienda de un dólar al final de la calle, y Rodríguez lo llevó a una clínica de atención de urgencia en la ciudad vecina.

“Tenía miedo de ser atrapado porque no quería perder su visa”, dijo. “Así es como mantiene a su familia”.

Después de que el hombre recibió tratamiento por su reacción alérgica severa, dijo, condujeron de regreso a la vivienda de los trabajadores. Se deslizó en su asiento y le pidió a Rodríguez que pasara lentamente, para asegurarse de que el auto del capataz no estuviera afuera. Luego, dijo, él “saltó de mi auto como un murciélago del infierno” y corrió hacia adentro.

El Departamento de Agricultura de EE. UU. Estima que la nación ha 3,2 millones trabajadores agrícolas, con más de 36,700 en Colorado. A nivel nacional, según el Departamento de Trabajo Encuesta Nacional de Trabajadores Agrícolas de 2015-16, alrededor del 15% de los trabajadores agrícolas vivían en viviendas proporcionadas por el empleador, y poco menos de la mitad dijo tener seguro médico. Si bien alrededor del 40% de los encuestados dijo que no había utilizado los servicios de atención médica en los EE. UU. En los últimos años, alrededor del 87% dijo que lo había necesitado.

Aproximadamente la mitad de los trabajadores agrícolas en esa encuesta eran indocumentados, lo que los dejaba vulnerables al abuso y la intimidación por parte de sus empleadores. Incluso aquellos con visas de trabajo agrícola pueden encontrar restringidos sus movimientos: la organización internacional de derechos de los migrantes Centro de los Derechos del Migrante encontró que más de un tercio de los 100 trabajadores encuestados en 2019 informaron que su empleador determinaba cuándo podían dejar su vivienda o lugar de trabajo.

Jenifer Rodríguez, abogada gerente de la organización sin fines de lucro Servicios Legales de Colorado (sin relación con Anita Rodríguez), dijo que, además de barreras como la falta de seguro médico y el costo del tratamiento, los trabajadores agrícolas son vulnerables a las represalias del empleador. En sus 14 años representando a los trabajadores agrícolas en Colorado, ha hablado, entre otros, con un pastor de ovejas cuyo empleador no lo llevaría a un médico por lo que resultó ser un tumor cerebral, y los proveedores de atención médica no pudieron ingresar a la propiedad agrícola para Visite a los trabajadores incluso cuando no estén trabajando. “Hay muchos empleadores que les niegan el acceso para hacer eso”, dijo.

Los productores se opusieron a la Declaración de Derechos de los Trabajadores Agrícolas, principalmente por su requisito de proporcionar pago por horas extra. “La forma en que se introdujo, probablemente habría dejado a la mayoría de la industria fuera del negocio. Literalmente”, dijo Marilyn Bay Drake, directora ejecutiva de la Asociación de Productores de Frutas y Vegetales de Colorado.

Drake dijo que a los miembros también les preocupa que las disposiciones de acceso médico puedan interferir con la capacidad de los productores para seguir las leyes federales. Ley de Modernización de la Seguridad Alimentaria, que incluye requisitos destinados a evitar que los visitantes introduzcan enfermedades transmitidas por los alimentos en las granjas.

En la audiencia del Senado estatal en marzo, algunos agricultores testificaron que estaban “avergonzados” y “conmovidos” al escuchar historias de maltrato a los trabajadores. El productor de patatas Harry Strohauer repitió un estribillo común: “Puede que haya algunas manzanas podridas en nuestro grupo, pero yo no lo veo. Ninguno de nosotros lo ha visto. Creemos que hacemos un buen trabajo. Creemos que nos cuidamos” de nuestra gente “.

Civita, con Project Protect, encuentra ese argumento problemático. “Muy a menudo nos atascamos, cuando intentamos desmantelar el racismo estructural en la ley, sobre quién es un buen empleador y quién es un mal empleador”, dijo. “Pero incluso los que se acumulan tan bien en comparación con otros están realmente acostumbrados a mantener brechas de energía bastante significativas”.

Civita dijo que esas brechas de poder se institucionalizaron en la década de 1930 con dos leyes federales, la Ley Nacional de Relaciones Laborales y la Ley de Normas Laborales Justas, que prometían a los trabajadores un salario mínimo, pago de horas extras y el derecho a organizarse. Según una investigación de Universidad Loyola de ChicagoSi bien las medidas incluían originalmente a todos los trabajadores, un grupo de congresistas del sur presionó para excluir a los trabajadores domésticos y agrícolas, cargos ocupados principalmente por afroamericanos.

En el momento, muestran los registros del Congreso, un representante de Florida dijo: “No se puede poner al negro y al blanco sobre la misma base y salirse con la suya”.

Casi un siglo después, los trabajadores agrícolas en 40 estados, incluido Colorado, todavía no tienen derecho a organizarse y solo un puñado de estados les garantiza el pago de horas extras. Solo la mitad de los estados, incluido Colorado, requieren que los empleadores proporcionen compensación de trabajadores por lesiones laborales. Los trabajadores agrícolas también están excluidos de varias normas federales de seguridad, como seguridad en escaleras y protecciones contra caídas, a pesar de que trabajan en una industria que el Departamento de Trabajo de EE. UU. Considera entre las más peligrosas.

Rodríguez, el abogado de Colorado Legal Services, señala a un trabajador lechero indocumentado de Colorado que recientemente muerto cuando el tractor que conducía cayó en un pozo de estiércol que, según los informes, no tenía barandillas. Rodríguez espera que el derecho a organizarse ayude a los trabajadores a abogar por medidas de salud y seguridad para prevenir tales tragedias. “La gente simplemente no está dispuesta a dar un paso al frente y hacerlo porque, ya sabes, por miedo a perder su trabajo”.

Una trabajadora agrícola que pidió permanecer en el anonimato porque es indocumentada y teme ser deportada si se revela su identidad, le dijo a KHN que había estado trabajando para un productor de papa en el Valle de San Luis durante 10 años cuando quedó embarazada.

“Fue entonces cuando todo cambió”, dijo en español. “Estaban molestos”.

Como vivía en una vivienda proporcionada por el empleador, dijo, tuvo que pedir permiso para ir a todas las citas con el médico, incluso cuando comenzó a tener complicaciones con el embarazo. “No era justo, pero confiamos en nuestros trabajos porque vivíamos en viviendas agrícolas”, dijo.

Una mañana de invierno, se puso de parto. Mientras su esposo la llevaba al hospital, llamó a su supervisor, quien le dijo que lo esperaban en el trabajo al mediodía. “Obviamente no podía”, dijo. “Estuve de parto durante 12 horas”.

Cuando su esposo informó el siguiente día laboral, lo regañaron por faltar al trabajo. En una semana, ambos fueron despedidos.

“Nos quedamos sin trabajo y sin hogar con un bebé recién nacido”, dijo.

Ella duda que el nuevo proyecto de ley cambie las condiciones para trabajadores como ella.

“Las empresas van a hacer todo lo posible para luchar”, dijo. “No les importa si tienes problemas, si estás enfermo o si uno de tus padres ha muerto. Solo les interesa el trabajo”.

Noticias de Kaiser HealthEste artículo fue reimpreso de khn.org con permiso de la Fundación de la Familia Henry J. Kaiser. Kaiser Health News, un servicio de noticias editorialmente independiente, es un programa de Kaiser Family Foundation, una organización de investigación de políticas de atención médica no partidista no afiliada a Kaiser Permanente.

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