Empuje para evitar que la próxima escasez de carne golpee un gran obstáculo


MAXWELL, Iowa – La repentina escasez de carne el año pasado debido al coronavirus generó millones de dólares en subvenciones federales para ayudar a los pequeños procesadores de carne a expandirse para que la nación pudiera disminuir su dependencia de mataderos gigantes para abastecer a las tiendas de comestibles y restaurantes.

Al igual que la escasez de ropa protectora para los trabajadores de la salud, equipos hospitalarios e incluso papel higiénico, la realidad de los mostradores de carne vacíos fue un shock para muchos estadounidenses que no estaban acostumbrados a la escasez. Pero donde la mayoría de las otras brechas de suministro se están abordando cambiando la forma en que EE. UU. Adquiere artículos clave, el dinero que fluye hacia los pequeños mataderos no muestra signos de resolver el problema de la carne.

La industria de la carne se ha estado consolidando durante décadas, y el 80% o más de la carne es sacrificada por solo unas pocas empresas, cuyas operaciones se paralizaron el año pasado cuando el virus comenzó a propagarse entre los trabajadores.

“Incluso un aumento significativo en la capacidad de procesamiento en esos procesadores pequeños y medianos, eso es una pequeña cantidad en el gran esquema de las cosas”, dijo el secretario de Agricultura de Iowa, Mike Naig. “Sí, proporcionó algo de alivio, pero no, no está al nivel que rivalizará con los grandes procesadores”.

O como lo expresó Terry Houser, un experto en procesamiento de carne de la Universidad Estatal de Iowa, “Las plantas pequeñas no pueden reemplazar a las plantas grandes cuando se caen”.

El problema ilustra la dificultad de crear más fuentes de suministro en una industria que tiende en la dirección opuesta.

No hay duda de que las subvenciones ayudarán a los pequeños procesadores y, a su vez, proporcionarán trabajos rurales muy necesarios, pero la economía de la carne ahora se centra en mataderos grandes y altamente eficientes, no en plantas más pequeñas cuyo número ha disminuido drásticamente.

El número de operaciones más pequeñas que satisfacen la demanda local se redujo en un 42% a 1.910 entre 1990 y 2016, según el Departamento de Agricultura de EE. UU.

Cuando el coronavirus enfermó a miles de trabajadores en los grandes mataderos, obligando a algunos a cerrar temporalmente, la producción cayó al 60% de lo normal. Muchos productores de repente no tenían a dónde llevar a sus animales para el matadero, y los pequeños procesadores que se quedaron, que en su mayoría proporcionan carne para los comestibles locales y los mercados de agricultores, no pudieron hacerse cargo.

Más tarde, Iowa fue uno de al menos 16 estados que utilizaron algunos de los miles de millones de dólares en ayuda federal de alivio de COVID para otorgar subvenciones a pequeños procesadores de carne, lo que les permitió reemplazar equipos y expandirse. En Iowa, el estado otorgó $ 4 millones para ayudar a 109 pequeñas plantas de carne y aves de corral a aumentar la producción, y parte de los fondos también se destinaron a marketing y educación.

Asimismo, Arkansas otorgó $ 5 millones en subvenciones financiadas con fondos federales, Indiana repartió $ 4 millones y Montana utilizó $ 2 millones para financiar subvenciones de hasta $ 150.000.

La mayor parte del dinero se destinó a las pequeñas empresas de la ciudad, que se han marchitado a medida que se abrieron plantas más grandes que podían procesar diariamente miles de cabezas de ganado y hasta 20.000 cerdos. Los pequeños procesadores suelen sacrificar solo 10 o 20 animales a la semana.

Cuando las plantas más grandes comenzaron a cerrar la primavera pasada, algunos criadores de cerdos terminaron matando y enterrando miles de animales.

Jeff Hodges, propietario de un pequeño procesador en la pequeña ciudad de Minden, en el noroeste de Iowa, dijo que estaba abrumado con el negocio la primavera pasada y que todavía está programando un año en el futuro, ya que la demanda de carne criada localmente sigue siendo fuerte.

“Al principio fue una pesadilla gigante”, dijo Hodges. “Ahora estás acostumbrado a la norma de estar al máximo y rezas para que todos lleguen al trabajo”.

Hodges recibió una subvención de $ 33,000 para comprar una sierra, trituradora y otros equipos, pero necesitaría gastar cerca de $ 750,000 para aumentar sustancialmente la producción. Esa es una gran inversión para un negocio que compró a mediados de la década de 1990 por $ 90,000.

La clave para disminuir la dependencia de los grandes procesadores es hacer que las subvenciones y préstamos más grandes estén disponibles para procesadores medianos, dijo Rebecca Thistlethwaite, ranchera y directora de Niche Meat Processor Assistance Network, con sede en Oregón. Esa es una propuesta costosa, con plantas que cuestan $ 20 millones aproximadamente.

Incluso si el gobierno ofrece más dinero, la expansión en una industria con bajos márgenes de ganancia podría ser lenta, dijo.

“Mucha gente piensa que al cambiar la política, de repente, un grupo de nuevos emprendedores entrarán en el espacio, y eso no va a suceder”, dijo. “No hay un grupo de personas sentadas con un montón de dinero que digan: ‘Oh, no puedo esperar para comenzar una planta de procesamiento de carne’ ”.

Algunos agricultores, como los propietarios de Vaughn Farms cerca de la pequeña comunidad de Maxwell en el centro de Iowa, dicen que sus posibilidades de construir su operación de ganado especializado podría depender de la expansión de los pequeños procesadores.

Dado que los procesadores ya se han reservado para el próximo año, los agricultores deben programar un espacio para el ganado que aún no ha nacido.

“Eso es difícil porque los animales crecen a ritmos diferentes, al igual que las personas”, dijo Jalane Vaughn. “Tratar de medir cuándo algo va a pesar 1,200 libras o el peso óptimo para la cosecha ha sido una lucha”.

La copropietaria Jerilyn Hergenreder dijo que espera que el repentino interés del gobierno en construir pequeños procesadores haga una diferencia.

“Estoy feliz por los pequeños procesadores que han vuelto a ser relevantes y definitivamente están tratando de manejar la demanda”, dijo Hergenreder.

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