En el corredor de la muerte federal, los presos hablan sobre Biden y ejecuciones


CHICAGO – En el corredor de la muerte federal, los prisioneros arrojan notas en una cuerda debajo de las puertas de las celdas de los demás y conversan a través de conductos de aire interconectados. Un tema principal en estos días: si el presidente Joe Biden detendrá las ejecuciones, dijeron varios a The Associated Press.

“No pasa un día en el que no estemos escaneando las noticias en busca de indicios de cuándo o si la administración de Biden tomará medidas significativas para implementar sus promesas”, dijo Rejon Taylor, de 36 años, sentenciado a muerte en 2008 por matando al dueño de un restaurante de Atlanta.

Todos los que se encuentran en el corredor de la muerte federal fueron condenados por matar a alguien, y sus víctimas a menudo sufren muertes brutales y dolorosas. Entre los muertos había niños, trabajadores bancarios y guardias de prisiones. Un preso, el supremacista blanco Dylann Roof, mató a nueve miembros negros de una iglesia de Carolina del Sur durante un estudio bíblico en 2015. Muchos estadounidenses creen que la muerte es el único ungüento para tales crímenes.

Sin embargo, las opiniones sobre la pena capital están cambiando. Un informe reciente encontró que las personas de color están sobrerrepresentadas en el corredor de la muerte en todo el país. Alrededor del 40% de los condenados a muerte federales son negros, en comparación con aproximadamente el 13% de la población de Estados Unidos. Con el creciente escrutinio de quién es condenado a muerte y por qué, el apoyo a la pena de muerte ha disminuido y, en general, se realizan menos ejecuciones. Los legisladores de Virginia votaron recientemente para abolirlo.

Los condenados a muerte expresaron alivio por la salida de Donald Trump de la Casa Blanca después de que presidió más ejecuciones federales que cualquier otro presidente en 130 años. Atrás quedó el miedo omnipresente de que aparecieran guardias en la puerta de su celda para decir que el alcaide necesitaba hablar con ellos, palabras temidas que significaban que su ejecución estaba programada.

Describieron al corredor de la muerte como una comunidad unida donde se forjan lazos. Todos dijeron que todavía se estaban recuperando de ver a sus amigos escoltados para ser ejecutados mediante inyección letal en un edificio cercano del tamaño de un garaje.

“Cuando está tranquilo aquí, lo que sucede a menudo, oirás a alguien decir: ‘¡Maldita sea, no puedo creer que se hayan ido!’ Todos sabemos a qué se refieren ”, dijo Daniel Troya, sentenciado en 2009 por participar en asesinatos relacionados con las drogas de un hombre de Florida, su esposa y sus dos hijos.

Las ejecuciones federales durante la pandemia de coronavirus probablemente fueron eventos de superpropagación. En diciembre, el 70% de los condenados a muerte tenían COVID-19, algunos posiblemente infectados a través de los conductos de aire a través de los cuales se comunican.

La AP asistió a las 13 ejecuciones federales.

Cinco de los primeros seis reclusos ejecutados eran blancos. Seis de los últimos siete eran negros, incluido Dustin Higgs, el último preso ejecutado el 16 de enero por ordenar el asesinato de tres mujeres de Maryland.

Los recuerdos de hablar con Higgs justo antes de su ejecución todavía le duelen a Sherman Fields, quien está en el corredor de la muerte pero tiene una nueva sentencia por las condenas por el asesinato de su novia después de escapar de una cárcel en Waco, Texas.

“Seguía diciendo que era inocente y que no quería morir”, dijo Fields, de 46 años. “Él es mi amigo. Fue muy duro “.

Si bien hubo rumores de que Biden tomaría medidas sobre la pena de muerte en sus primeros días como presidente, no ha habido anuncios. Mientras lidia con problemas como el coronavirus y la economía, la pena capital parece estar en un segundo plano. Mientras tanto, los fiscales federales siguen diciendo que perseguirán la pena de muerte.

Incluso si hubiera esperado hacerlo, Biden no puede dejar de lado el tema de la pena de muerte por completo. Surgió el lunes cuando la Corte Suprema dijo que considerará una solicitud, hecha por primera vez por la administración Trump, para restablecer la sentencia de muerte para el atacante del maratón de Boston Dzhokhar Tsarnaev que un tribunal inferior desestimó en julio. La administración de Biden podría optar por decir que el gobierno ya no se opone a la decisión del tribunal inferior, aunque eso, como todo lo relacionado con la pena de muerte, indudablemente crearía controversia.

El paso político más fácil para Biden sería simplemente instruir a su Departamento de Justicia para que no lleve a cabo ninguna ejecución durante su presidencia. Eso salvaría la vida de los reclusos durante al menos cuatro años, pero dejaría la puerta abierta para que un futuro presidente las reanude.

Los reclusos supieron por primera vez que las ejecuciones federales se reanudarían después de 17 años en 2019, cuando los primeros reclusos fueron incluidos en las listas de ejecución. Se agregaron más a lo largo de 2020.

Durante el año pasado, los presos se estremecían cada vez que escuchaban el tintineo de gruesos llaveros cuando un contingente de guardias más grande de lo normal entraba en su piso. Ese sonido significaba que los guardias pronto se detendrían en la puerta de un recluso y que pronto estaría en la oficina del alcaide para recibir su sentencia de muerte.

Cuando un frenético Keith Nelson, condenado por violar y matar a una niña de Kansas, seguía diciendo hace un año que estaba seguro de que sería el próximo en morir, un recluso le gritó que “se callara”, que estaba poniendo nerviosos a todos los demás. Troya recordó. Nelson fue ejecutado el 28 de agosto.

Las emociones aumentaron a medida que se acercaban los días de ejecución. Mientras los guardias se llevaban a los condenados, otros presos gritaban: “¡Vamos! ¡Lucha contra ellos! ” Troya dijo. Ninguno pareció resistirse.

Los reclusos no pueden acceder a Internet normal, pero pueden seguir las noticias de las apelaciones de última hora en los televisores de sus celdas. Cuando las transmisiones confirmaron que se había llevado a cabo una ejecución, dijo Taylor, se hizo un silencio en el corredor de la muerte, seguido de un coro de maldiciones.

Los reclusos saben que Biden, mientras era senador, jugó un papel clave en la aprobación de un proyecto de ley contra el crimen en 1994 que aumentó los delitos federales por los cuales alguien podría ser ejecutado.

“No confío en Biden”, dijo Troya. “Él estableció las reglas para traernos a todos aquí en primer lugar”.

Varios reclusos dijeron que la muerte de Brandon Bernard fue especialmente difícil de procesar. Lo describieron como introspectivo y amable. Bernard, condenado por participar en el robo de autos en Texas, el robo y el asesinato de una pareja de Iowa, también organizó un grupo de ganchillo en el corredor de la muerte que compartía patrones y consejos de tejido.

“El tipo más amable en el corredor de la muerte federal”, dijo Fields.

El caso de Bernard llamó la atención de la estrella de reality shows Kim Kardashian y otras celebridades, quienes suplicaron en Twitter que Trump conmutara su sentencia.

Sus abogados dijeron que Bernard, de 18 años en ese momento y el miembro de menor rango de una pandilla callejera, fue presionado para que prendiera fuego a un automóvil con los cuerpos de Todd y Stacie Bagley adentro. Dijeron que creía que los Bagley ya estaban muertos después de que un líder de una pandilla les disparara en la cabeza.

Él y el coacusado Christopher Vialva, ambos negros, fueron condenados por un jurado de Texas casi totalmente blanco en 2000.

Atado a una camilla en forma de cruz el 10 de diciembre, Bernard se dirigió a los familiares de la pareja en una sala de testigos contigua a la cámara de la muerte, disculpándose repetidamente y diciéndoles que esperaba que su muerte les diera un cierre.

Después de su ejecución, la madre de Todd Bagley calificó los asesinatos como un “acto de maldad innecesaria”. Dijo que las ejecuciones de Bernard y de Vialva meses antes sí trajeron un cierre. Pero también expresó su gratitud a ambos por disculparse. Comenzando a llorar, dijo a los periodistas: “Puedo decir mucho, los perdono”.

Troya dijo que piensa a menudo en Bernard, Vialva y Higgs, a quienes consideraba amigos cercanos. Los tres, dijo, hace mucho tiempo que se habían transformado en mejores personas y estaban guiando a otros reclusos.

“Mataron a los futuros modelos a seguir en las prisiones”, dijo. “Tanto potencial, perdido por nada”.

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