Erin Brockovich: la verdadera historia de la ciudad tres décadas después


A pesar de inspirar una película ganadora de un Oscar, la historia de Hinkley, California, no tuvo el final de Hollywood que los espectadores esperaban. La historia de Hinkley llevó a Erin Brockovich al estrellato y ella ha seguido luchando por el acceso a agua potable.

Hinkley es una pequeña comunidad del sur de California en el desierto de Mojave. Desde la década de 1950, la empresa de servicios públicos Pacific Gas & Electric ha operado una estación de bombeo de gas natural. Hasta 1966, la empresa utilizó un químico llamado cromo 6 para prevenir la oxidación. El químico tóxico finalmente se filtró en el suministro de agua de Hinkley.

En 1993, Erin Brockovich, una madre soltera divorciada y desempleada, se convirtió en activista por el agua potable después de hablar en contra de PG&E.

“En todos los lugares a los que iba en esta pequeña comunidad, alguien tenía asma, una queja de tos crónica, bronquitis recurrente, erupciones recurrentes, dolores articulares inusuales, hemorragias nasales”, dijo Brockovich a “20/20” en una nueva entrevista. “No tenía sentido, así que cuanto más hago preguntas … más empiezo a armar el rompecabezas”.

Vea la historia completa en “20/20” ESTA NOCHE a las 8 pm ET en ABC.

Brockovich jugó un papel decisivo en la construcción de un caso contra PG&E, alegando que la compañía contaminó el agua potable de la ciudad. En 1996, el caso se resolvió por $ 333 millones, la mayor cantidad jamás pagada en una demanda de acción directa en ese momento.

En 2001, Julia Roberts ganó un Oscar a la mejor actriz por su interpretación del implacable y decidido Brockovich. La película terminó con el asentamiento histórico.

“Todavía estamos hablando de esto, y esa película salió hace 21 años. Y fue casi antes de tiempo porque se trataba de la contaminación ambiental en lo que estamos agonizando hoy ”, Brockovich.

Para los residentes de Hinkley, la historia continúa. Casi tres décadas después de la demanda, Brockovich volvió a visitar el vecindario y se reunió con los residentes que dicen que todavía sufren los efectos de la contaminación.

La ex residente de Hinkley, Roberta Walker, había vivido en la ciudad durante más de 50 años. Ella y su esposo se mudaron juntos a su primera casa en Hinkley en 1976 y se quedaron hasta 1992.

“Hinkley fue increíble”, dijo Walker. “Fue pacífico, amistoso. … Era una pequeña ciudad de campo “.

“Cuando nos mudamos allí, este iba a ser nuestro hogar por el resto de nuestras vidas, e íbamos a criar a nuestros hijos, nuestra familia, aquí”, agregó.

“Puedo recordar que a una edad muy temprana, mis dos hijas solían tener hemorragias nasales graves. Quiero decir, fue simplemente continuo ”, dijo Walker. “Los médicos siempre dirían que es un clima seco”.

Las preocupaciones por la salud solo crecieron desde allí.

Después de años de exposición al cromo 6, ha tenido cinco cirugías de estómago y tres cirugías de senos. Sus dos hijas han tenido histerectomías y fibromialgia, y su esposo fue diagnosticado con cáncer de próstata. Y todos tienen asma. Ella cree que la enfermedad proviene del agua contaminada.

El personaje inspirado por Walker en la película, Donna Jensen, interpretada por Marg Helgenberger, recibió $ 5 millones. Pero Walker dijo que recibió mucho menos.

“Ni siquiera recibí una fracción de eso”, explicó Walker. Parecía que habíamos ganado y realmente no lo hicimos. … El dinero no me solucionó el problema. Para nada.”

A principios de la década de 1990, Walker dijo que había comenzado a sospechar cuando PG&E comenzó a entregar agua embotellada a su familia y vecinos. Ella dijo que al principio un representante de PG&E le había dicho a su familia que solo había cromo 3, mucho menos tóxico, en su agua, pero Walker dijo que cuando llamó a la compañía más tarde, un empleado le dijo que en realidad había cromo 6 en el agua.

“Fui a la biblioteca local. Revisé un libro sobre el cromo 3 y, para mi sorpresa, descubrí que hay dos tipos de cromo ”, dijo Walker. “Leí lo que era el cromo 6, que era cancerígeno, que causaba cáncer, y seguía y seguía y seguía sobre el veneno”.

Walker y su familia se sometieron a pruebas de cromo 6, un proceso que, según ella, era “insoportable”.

“Después de recibir nuestros resultados, todos teníamos cromo 6 en nuestro ADN, eso fue bastante devastador”, dijo Walker. “El proceso de revisión fue insoportable. Tuvieron que rasparnos las encías y, por supuesto, como se sabía que teníamos hemorragias nasales, de todos modos, las encías de mi hija no paraban de sangrar durante días “.

En 1993, PG&E compró la casa de Walker y la arrasó. Dijo que su familia usó el dinero de la venta para mudarse a una nueva casa, a 6 millas de la planta de compresores de PG&E, un lugar que creían que estaba a una distancia lo suficientemente segura.

“Habían dicho que la columna estaba a solo una milla y media en un radio de la estación”, dijo Walker. “Hace unos 10 años, obtuve información de que la columna está creciendo. Pensé, ‘Oh, mierda’ “.

PG&E también compraría esta casa a los Walkers. Luego, la familia se mudó de Hinkley para siempre.

“Esta era la casa de nuestros sueños. Todo era verde y hermoso y todo estaba seco y desaparecido ”, dijo Walker, mientras mostraba la propiedad a ABC News junto a Brockovich. “La casa de mis sueños se ha ido”.

Brockovich agregó: “Todo está abordado. Es una ciudad fantasma. Esa es una buena manera de acabar con una comunidad en Estados Unidos y envenenarla a ella ya su gente “.

A pesar de las salidas de la mayoría de los residentes, hay entre 300 y 400 residentes que han decidido quedarse. Uno de ellos es Penny Harper.

“Estoy rodeado por tres lados con un desierto abierto hasta donde puedo ver”, dijo Harper. “Tengo una vista de 80 millas en un día despejado. Me gusta aquí.”

Harper dijo que compró 10 acres en Hinkley en 1974. Ha vivido en su tierra, ahora con su perro rescatado Mars, que había bebido agua de pozo durante años pero que desde entonces cambió a agua purificada.

Aunque dice que solo hay una pequeña cantidad de cromo 6 en el agua de su pozo, sospecha que el tumor de su perro proviene de la toxina en el agua. Aún así, y cree que está a salvo mientras no respire el agua de los acondicionadores de aire.

“Mi mejor suposición es que el tumor del perro provino del agua del pozo, el cromo 6”, dijo. “Pero este pozo también tiene arsénico y uranio, y PG&E no es responsable de eso”.

También dijo que las ventas de propiedades de los residentes en Hinkley eran “totalmente voluntarias, pero había muchas personas que estaban realmente asustadas”.

“No hubo ninguna presión por saber que PG&E estaba presionando a la gente para que vendiera sus casas”, dijo Harper.

Agregó que aunque hay trazas de cromo 6 en su agua, hay otras toxinas en todas partes.

“Soy adaptable, soy resistente, estoy muy arraigado aquí. … Planeo pasar el resto de mi vida aquí ”, dijo Harper. “Y si me mudo de regreso a Los Ángeles, hay una toxina con la que lidiar. Hay toxinas por todas partes. Es un planeta prácticamente contaminado “.

Desde el acuerdo de 1996, PG&E ha estado trabajando para contener y limpiar el agua subterránea contaminada. Un método incluye convertir el agua contaminada con cromo 6 en agua con cromo 3 menos tóxica, lo que implica inyectar pequeñas cantidades de etanol en el agua subterránea.

El consultor independiente Raudel Sánchez está a cargo de monitorear los esfuerzos de limpieza en nombre de los residentes de Hinkley. PG&E financia a Sánchez y su grupo como parte del acuerdo.

Limpiar el agua contaminada es un proceso largo, dijo.

“Puede oscilar entre unos 30 y 40 o 50 años. Así que las limpiezas de agua subterránea, toman mucho tiempo en realizarse ”, dijo Sánchez.

Aunque PG&E se negó a ser entrevistado por ABC News para esta historia, ofreció una declaración que decía, en parte:

“PG&E ha logrado un progreso significativo en la limpieza de las concentraciones más altas de cromo 6 en el agua subterránea. El remedio ha eliminado más del 70% de la liberación estimada. Estamos comprometidos a hacer lo correcto para la comunidad de Hinkley y estaremos aquí hasta que terminemos el trabajo ”.

Brockovich dijo que, desafortunadamente, la historia de Hinkley no es un incidente aislado. Otras ciudades como Flint, Michigan, también han estado luchando por agua potable. La crisis de Flint comenzó en 2014 cuando la ciudad comenzó a tomar agua del río Flint; sin el tratamiento adecuado, el agua se contaminó con plomo de las tuberías de los edificios antiguos. Los residentes se quejaron y plantearon preocupaciones de salud, como erupciones y pérdida de cabello, pero el estado no reconoció completamente el problema hasta 2015.

En 2016, el gobernador de Michigan declaró el estado de emergencia en el condado de Genesee de Flint. El mismo año, los funcionarios comenzaron un extenso proyecto de reemplazo de tuberías de servicio de plomo que continúa en la actualidad. Las líneas de agua también continúan siendo excavadas e inspeccionadas.

In agosto de 2020 el estado de Michigan acordó pagar a las víctimas de la crisis $ 600 millones.

En 2005, Brockovich fundó su propia empresa de consultoría para ayudar a otras comunidades a defender su seguridad.

“Los Hinkleys están sucediendo en todas partes, todo el tiempo”, dijo Brockovich. “¿Seremos las personas que puedan preocuparse lo suficiente por cada una de estas comunidades como para tomar medidas?”

Lea la declaración de PG&E a ABC News en su totalidad:En Pacific Gas and Electric Company (PG&E), la seguridad de nuestros clientes, comunidades y empleados es nuestra responsabilidad más importante. Hemos tomado muchas acciones en apoyo de nuestro compromiso de limpiar la contaminación del agua subterránea derivada del uso de cromo 6 en nuestra estación de compresores de gas natural en Hinkley en las décadas de 1950 y 1960. Como parte de un proceso de reparación a largo plazo, PG&E evaluó numerosas tecnologías de limpieza para determinar el mejor enfoque. Nuestra solución, que ha sido aprobada por los reguladores, utiliza sistemas de tratamiento in situ en áreas que tienen los niveles más altos de cromo, uno de los sistemas de tratamiento de barrera in situ para metales más grandes del mundo y un método de remediación innovador y sostenible. que trata los niveles más bajos de cromo mediante el cultivo de alfalfa y otros cultivos forrajeros.

PG&E ha logrado un progreso significativo en la limpieza de las concentraciones más altas de cromo 6 en las aguas subterráneas. El remedio ha eliminado más de 5,600 libras de cromo 6 del agua subterránea hasta la fecha, lo que representa más del 70% de la liberación estimada. Al asociarse con los agricultores locales, las operaciones agrícolas de PG&E impulsan la economía local, preservan las tierras agrícolas, apoyan los objetivos de cambio climático de California y fomentan las relaciones de trabajo hacia los objetivos comunitarios compartidos. Para facilitar este trabajo y en respuesta a las solicitudes de los propietarios, PG&E ha comprado propiedades y terrenos no urbanizados en Hinkley. Mientras administramos responsablemente nuestra limpieza, PG&E está trabajando con las partes interesadas de la comunidad para ayudar a planificar el futuro de Hinkley. Estamos comprometidos a hacer lo correcto para la comunidad de Hinkley y estaremos aquí hasta que terminemos el trabajo.

PG&E mantiene su compromiso de escuchar y responder a la comunidad de Hinkley con información disponible sobre nuestros programas. PG&E también continúa trabajando con las partes interesadas clave de la comunidad para mejorar nuestra presencia local en la comunidad de Hinkley y apoya las prioridades de inversión comunitaria que se centran en la juventud, la salud y el bienestar, la educación y el desarrollo de la fuerza laboral. Nuestra oficina comunitaria local continúa asociándose con el condado y las organizaciones sin fines de lucro locales para la capacitación de la fuerza laboral, ferias de salud, días de limpieza comunitaria y recorridos educativos.



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