Estudio identifica advertencias tempranas del brote de COVID-19 en publicaciones de Twitter



Incluso antes de que se hicieran anuncios públicos de los primeros casos de COVID-19 en Europa, a fines de enero de 2020, ya circulaban en las redes sociales señales de que algo extraño estaba sucediendo.

Un nuevo estudio de investigadores de la IMT School for Advanced Studies Lucca, publicado en Informes científicos, ha identificado pistas de creciente preocupación por los casos de neumonía en las publicaciones publicadas en Twitter en siete países, entre finales de 2019 y principios de 2020. El análisis de las publicaciones muestra que la “denuncia de irregularidades” provino precisamente de las regiones geográficas donde la más tarde se desarrollaron brotes.

Para realizar la investigación, los autores primero crearon una base de datos única con todos los mensajes publicados en Twitter que contenían la palabra clave “neumonía” en los siete idiomas más hablados de la Unión Europea: inglés, alemán, francés, italiano, español, polaco y holandés. – desde diciembre de 2014 hasta el 1 de marzo de 2020. Se eligió la palabra “neumonía” porque la enfermedad es la condición más grave inducida por el SARS-CoV-2, y también porque la temporada de gripe 2020 fue más suave que las anteriores, por lo que hubo no hay razón para pensar que sea responsable de todas las menciones y preocupaciones.

Posteriormente, los investigadores realizaron una serie de ajustes y correcciones en las publicaciones de la base de datos para evitar sobreestimar el número de tuits que mencionaban neumonía entre diciembre de 2019 y enero de 2020, es decir, en las semanas que transcurren entre el anuncio de la Organización Mundial de la Salud (OMS) de que Se identificaron los primeros “casos de neumonía de etiología desconocida” – el 31 de diciembre de 2019 – y el reconocimiento oficial de COVID19 como enfermedad transmisible grave, el 21 de enero de 2020. En particular, todos los tweets y retweets que contienen enlaces a noticias sobre virus fueron eliminados de la base de datos para excluir del recuento la cobertura de los medios de comunicación de la pandemia emergente.

El análisis de los autores muestra un aumento en los tuits que mencionan la palabra clave “neumonía” en la mayoría de los países europeos incluidos en el estudio ya en enero de 2020, como para indicar una preocupación constante y un interés público en los casos de neumonía.

En Italia, por ejemplo, donde se introdujeron las primeras medidas de bloqueo para contener las infecciones por COVID-19 el 22 de febrero de 2020, la tasa de aumento de las menciones de neumonía durante las primeras semanas de 2020 difiere sustancialmente de la tasa observada en las mismas semanas. en 2019. Es decir, se identificaron focos de infección potencialmente ocultos varias semanas antes del anuncio de la primera fuente local de una infección por COVID-19 (20 de febrero, Codogno, Italia). Francia mostró un patrón similar, mientras que España, Polonia y el Reino Unido experimentaron un retraso de 2 semanas.

Los autores también geolocalizaron más de 13.000 tuits relacionados con la neumonía en este mismo período y descubrieron que procedían exactamente de las regiones donde se informaron más tarde los primeros casos de infecciones, como la región de Lombardía en Italia, Madrid, España e Île. de France.

Siguiendo el mismo procedimiento utilizado para la palabra clave “neumonía”, los investigadores también produjeron un nuevo conjunto de datos que contenía la palabra clave “tos seca”, uno de los otros síntomas asociados posteriormente con el síndrome COVID-19. Incluso entonces, observaron el mismo patrón, a saber, un aumento anormal y estadísticamente significativo en el número de menciones de la palabra durante las semanas previas al aumento de infecciones en febrero de 2020.

Nuestro estudio se suma a la evidencia existente de que las redes sociales pueden ser una herramienta útil de vigilancia epidemiológica. Pueden ayudar a interceptar los primeros signos de una nueva enfermedad, antes de que prolifere sin ser detectada, y también rastrear su propagación “.

Massimo Riccaboni, catedrático de economía, IMT School

Esto es especialmente cierto en una situación como la pandemia actual, cuando la falta de identificación de las señales de alerta temprana dejó a muchos gobiernos nacionales ciegos ante la escala sin precedentes de la inminente emergencia de salud pública.

En una fase sucesiva de la pandemia, el monitoreo de las redes sociales podría ayudar a las autoridades de salud pública a mitigar los riesgos de un resurgimiento del contagio, por ejemplo, adoptando medidas más estrictas de distanciamiento social donde las infecciones parecen estar aumentando, o viceversa, relajándolas en otras regiones. Estas herramientas también podrían allanar el camino hacia un sistema integrado de vigilancia epidemiológica gestionado globalmente por organizaciones internacionales de salud.

Fuente:

Referencia de la revista:

Lopreite, M., et al. (2021) Advertencias tempranas de brotes de COVID-19 en Europa desde las redes sociales. Informes científicos. doi.org/10.1038/s41598-021-81333-1.

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