Estudio: los incendios forestales produjeron hasta la mitad de la contaminación en el oeste de EE. UU.


Los investigadores dicen en un nuevo estudio que el humo de los incendios forestales representó hasta la mitad de toda la contaminación del aire por partículas pequeñas en partes del oeste de EE. UU. En los últimos años

FACTURAS, Mont. – El humo de los incendios forestales representó hasta la mitad de toda la contaminación del aire por partículas pequeñas dañinas para la salud en el oeste de los EE. UU. En los últimos años, ya que las temperaturas más cálidas alimentaron incendios más destructivos, según un estudio publicado el lunes.

Incluso cuando las emisiones de contaminación disminuyeron de otras fuentes, incluidos los gases de escape de los vehículos y las plantas de energía, la cantidad de incendios aumentó drásticamente, dijeron investigadores de la Universidad de Stanford y la Universidad de California en San Diego.

Los hallazgos subrayan la creciente amenaza para la salud pública que plantea el cambio climático, ya que contribuye a incendios forestales catastróficos como los que carbonizaron grandes áreas de California y el noroeste del Pacífico en 2020. A nivel nacional, los incendios forestales fueron la fuente de hasta el 25% de la contaminación por partículas pequeñas en algunos años, dijeron los investigadores.

“Desde una perspectiva climática, los incendios forestales deberían ser lo primero en nuestras mentes para muchos de nosotros en los Estados Unidos”, dijo Marshall Burke, profesor asociado de ciencia del sistema terrestre en Stanford y autor principal del estudio.

“La mayoría de la gente no ve el aumento del nivel del mar. La mayoría de la gente nunca ve huracanes. Mucha, mucha gente verá el humo de los incendios forestales debido al cambio climático ”, agregó Burke. El estudio fue publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences.

Los investigadores utilizaron imágenes satelitales de columnas de humo y datos gubernamentales sobre la calidad del aire para modelar la cantidad de contaminación generada en todo el país por los incendios de 2016 a 2018 en comparación con una década antes. Sus resultados estaban en línea con estudios previos de emisiones de humo en períodos de tiempo anteriores y áreas geográficas más limitadas.

Los grandes incendios forestales producen columnas de humo espesas con partículas microscópicas de contaminación que pueden desplazarse cientos o incluso miles de millas. Lo que impulsó la explosión de los incendios en los últimos años fueron las temperaturas más cálidas, la sequía y décadas de tácticas agresivas de extinción de incendios que permitieron la acumulación de combustibles forestales.

Los expertos en contaminación del aire dicen que los residentes de la costa oeste y las Montañas Rocosas del Norte en particular deberían esperar que los grandes eventos de humo de los incendios forestales se vuelvan más frecuentes.

Hay pocas dudas de que las regulaciones sobre la calidad del aire ayudaron a disminuir otras fuentes de contaminación incluso cuando aumentó el humo de los incendios forestales, dijo Loretta Mickley, química atmosférica de la Universidad de Harvard. Pero es difícil separar qué parte del aumento de la contaminación por humo es impulsado por el cambio climático frente a la acumulación de combustible forestal, agregó.

Mickley y los investigadores de la Universidad Estatal de Colorado también advirtieron que los incendios pueden variar significativamente de un año a otro debido a los cambios climáticos, lo que dificulta la identificación de tendencias en períodos relativamente cortos, como la década examinada en el nuevo estudio.

Un análisis de AP de datos de estaciones de monitoreo del gobierno encontró que al menos 38 millones de personas en California, Oregon, Washington, Idaho y Montana estuvieron expuestas a niveles nocivos de humo de incendios forestales durante al menos cinco días en 2020.Las principales ciudades de Oregon sufrieron la mayor contaminación niveles que jamás habían registrado.

Las partículas de humo de esos incendios forestales fueron atribuidas a problemas de salud que van desde la dificultad para respirar hasta un aumento proyectado de muertes prematuras, según las autoridades sanitarias y los investigadores.

Los incendios en todo Occidente emitieron más de un millón de toneladas de contaminación por partículas en 2012, 2015 y 2017, y casi la misma cantidad en 2018.

Los científicos que estudian problemas de salud a largo plazo han encontrado correlaciones entre la exposición al humo y la función pulmonar disminuida, el sistema inmunológico debilitado y las tasas más altas de gripe.

El nuevo estudio coincide con investigaciones anteriores que documentan la creciente proporción de contaminación que proviene del humo de los incendios forestales, dijo Dan Jaffe, experto en contaminación de incendios forestales de la Universidad de Washington. Jaffe agregó que también plantea preguntas importantes sobre cómo administrar mejor los bosques y el papel que podrían desempeñar las quemas prescritas.

“Hemos hecho un progreso tremendo en la mejora de la contaminación en este país, pero al mismo tiempo tenemos esta otra parte del rompecabezas que no ha estado bajo control”, dijo Jaffe. “Ahora estamos en el punto en el que tenemos que piensa en cómo gestionar el planeta con mucho más cuidado de lo que lo hemos hecho “.

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