Familias de 6 estadounidenses condenados en Venezuela lloran falta

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CARACAS, Venezuela – Las esperanzas de las familias de una liberación rápida de seis ejecutivos petroleros estadounidenses detenidos en Venezuela durante tres años por un supuesto plan de corrupción se han evaporado, y un juez los declaró a todos culpables y los sentenció rápidamente a prisión.

Los abogados y familiares del llamado Citgo 6 dijeron que los hombres fueron condenados por error y los abogados defensores prometieron apelar los veredictos del jueves.

Alirio Rafael Zambrano, cuyos dos hermanos estaban entre los imputados, dijo que eran “innegablemente inocentes” y víctimas de “terrorismo judicial”. Ninguna evidencia presentada en el caso respalda una condena de culpabilidad, dijo.

“Nosotros, la familia, estamos desconsolados por estar separados aún más de nuestros seres queridos”, dijo Zambrano por teléfono desde Nueva Jersey. “Oramos para que los líderes de nuestra nación den un paso adelante y sigan luchando incesantemente por su libertad y sus derechos humanos”.

La abogada María Alejandra Poleo, quien ayudó a representar a tres de los hombres, dijo que el caso estaba “sin pruebas”. “Por supuesto, la defensa apelará la decisión”, dijo.

Los llamados Citgo 6 son empleados de la refinería Citgo con sede en Houston, propiedad de la petrolera estatal venezolana, PDVSA. Habían sido atraídos a Venezuela hace tres años para una reunión de negocios y fueron arrestados por cargos de corrupción.

Su arresto lanzó una purga de PDVSA por parte del gobierno del presidente Nicolás Maduro y en un momento en que las relaciones entre Caracas y Washington se estaban desmoronando mientras Venezuela se hundía en una crisis económica y social.

Cinco de los hombres fueron condenados a penas de prisión de 8 años y 10 meses, mientras que uno de ellos recibió una sentencia de 13 años. El abogado defensor Jesús Loreto dijo que los cinco con menores términos podrían ser puestos en libertad condicional en un par de años.

El Tribunal Supremo de Justicia de Venezuela anunció los veredictos y las sentencias de prisión, pero no ofreció ningún otro comentario sobre el resultado del juicio.

Uno de los hombres, Tomeu Vadell, había dicho en una carta escrita en una cárcel de Caracas y entregada exclusivamente a The Associated Press antes del veredicto que esperaba un juicio justo para poder salir libre con su nombre limpio y regresar a casa con su familia. en los Estados Unidos.

En un comunicado posterior al veredicto, la familia de Vadell dijo: “Nos entristece ver que la justicia no prevaleció hoy. Pero tenemos la esperanza de que la verdad libere a nuestro ser querido, Tomeu, y pronto sea su hogar “.

A pesar de sus circunstancias, Vadell había expresado esperanzas.

“Durante el juicio, la verdad resultó innegable”, dijo Vadell en la carta de cuatro páginas escrita a mano. “Demuestra que soy inocente”.

“Ahora estoy llegando a una intersección donde si se hace justicia, podré reconstruir mi vida y tratar de compensar a mi familia por todos los momentos perdidos”, agregó. “La luz es intensa, la esperanza es grande, dame libertad”.

Era la primera vez que Vadell, o cualquiera de los llamados Citgo 6, hablaba públicamente desde que fue arrestado y acusado de un supuesto gran plan de corrupción. Ha estado detenido en una temida cárcel de Caracas llamada El Helicoide.

Los otros condenados son Gustavo Cárdenas, Jorge Toledo, los hermanos José Luis Zambrano y Alirio Zambrano, todos ahora ciudadanos estadounidenses. José Pereira, residente permanente, recibió la sentencia más larga.

También fueron acusados ​​de malversación de fondos derivados de una propuesta nunca ejecutada para refinanciar unos $ 4 mil millones en bonos de Citgo ofreciendo una participación del 50% en la empresa como garantía. Maduro en ese momento los acusó de “traición”.

Todos se declararon inocentes.

Los hombres fueron convocados a la sede de PDVSA para lo que les dijeron que era una reunión presupuestaria el 21 de noviembre de 2017. Un avión corporativo los trasladó a Caracas y les dijeron que estarían en casa para el Día de Acción de Gracias. En cambio, los oficiales de inteligencia militar irrumpieron en la sala de juntas y los llevaron a la cárcel.

Su juicio comenzó hace cuatro meses y los argumentos finales se llevaron a cabo el jueves. El juez anunció de inmediato su veredicto.

El proceso se desarrolló un día a la semana en un tribunal del centro de Caracas. Debido a la pandemia, las sesiones se llevaron a cabo frente a un banco de ascensores inactivos en un pasillo, aparentemente para aprovechar el aire que fluye a través de las ventanas abiertas.

Se negó el acceso a las audiencias a los medios de comunicación y grupos de derechos humanos. No hubo respuesta a una carta dirigida a la jueza Lorena Cornielles pidiendo permiso para que AP observe.

La oficina del fiscal jefe de Venezuela dijo antes del veredicto en un comunicado a la AP que los investigadores encontraron “pruebas serias” que corroboraron delitos financieros potencialmente dañinos para la empresa estatal.

“El caso Citgo se ha desarrollado con normalidad durante todas las etapas establecidas por el proceso penal venezolano”, dice el comunicado.

Loreto dijo que su cliente parecía haberse visto envuelto en un “conflicto geopolítico” del cual él no era parte. Dijo que el nombre de Vadell nunca apareció en ninguno de los documentos que los fiscales leyeron como evidencia.

“No hay nada que se refiera a Tomeu de ninguna manera, directa o indirectamente”, dijo el abogado. “Esta es la historia de un buen tipo que fue retenido contra su voluntad por todas las razones equivocadas”.

El exgobernador de Nuevo México Bill Richardson, quien negoció la liberación de otros estadounidenses retenidos por gobiernos hostiles, viajó a Caracas en julio y se reunió con Maduro.

No ganó su libertad, pero días después, dos de ellos, Cárdenas y Toledo, fueron liberados de la cárcel y puestos en prisión domiciliaria. Dos semanas más tarde, comenzó el juicio que se retrasó durante mucho tiempo.

Richardson dijo a AP que las conversaciones con el gobierno venezolano continúan a pesar de que su reunión con Maduro fue “un poco tormentosa”. Dijo que cree que hay una apertura ligada al presidente electo Joe Biden y un deseo de Maduro de mejorar las relaciones con Washington.

“Creo que los venezolanos han sido sinceros conmigo, pero es necesario avanzar más”, dijo Richardson antes del veredicto. “Mi esperanza es tener algo positivo para Navidad”.

No está claro qué enfoque tomará Biden hacia Maduro. Trump presionó agresivamente para sacar a Maduro a través de amplias sanciones financieras y el Departamento de Justicia de Estados Unidos ha acusado a Maduro de “narcoterrorista”, ofreciendo una recompensa de $ 15 millones por su arresto.

La carta de Vadell se mantuvo alejada de la política. No mencionó a Maduro ni habló sobre sus carceleros, aunque expresó su preocupación por las “consecuencias de las repercusiones” de hablar.

Con el apoyo de su familia, Vadell rompió su silencio, asumiendo un riesgo que sus familiares dijeron que era necesario.

“Creo que es más importante que la luz de la esperanza nos ilumine”, escribió Vadell. “Que la luz de la esperanza acabe con la tristeza de mi familia”.

Los otros cinco hombres no respondieron a las invitaciones que hizo AP a través de sus abogados para comentar.

La hija de Vadell, Cristina Vadell, dijo en una entrevista telefónica desde Lake Charles, Louisiana, que su padre no es el tipo de persona que busca atención. Más bien, prefiere concentrarse en el trabajo y su familia.

Durante su carrera de 35 años con PDVSA y Citgo, Vadell terminó dirigiendo una refinería en Lake Charles y luego se convirtió en vicepresidente de refinación. La carta intenta exponer este lado de su vida, dijo.

“Creo que estaba dispuesto a correr algunos riesgos y abrir algunos corazones para permitirle volver a casa”, dijo. “Creo que todavía se pregunta ‘¿Qué pasó?’ Fue a una reunión de trabajo y nunca volvió a casa “.

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Scott Smith en Twitter: @ScottSmithAP

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El periodista de Associated Press Joshua Goodman en Miami contribuyó a este informe.

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