Funcionarios: segunda preocupación por brecha en el depósito de fosfato de Florida


S T. PETERSBURG, Fla. – Un dron descubrió una posible segunda brecha en un gran depósito de aguas residuales de Florida cuando se dirigían más bombas al sitio para evitar una inundación catastrófica, dijeron las autoridades el lunes.

El representante federal Vern Buchanan, un republicano, recorrió el área en helicóptero el lunes y dijo que los recursos federales estaban comprometidos para ayudar en el esfuerzo por controlar el embalse de Piney Point de 77 acres (33 hectáreas) en el condado de Manatee, justo al sur del área de la Bahía de Tampa. .

Entre ellos se encuentran la Agencia de Protección Ambiental y el Cuerpo de Ingenieros del Ejército, dijo Buchanan en una conferencia de prensa.

“Creo que estamos haciendo algunos progresos”, dijo Buchanan. “Esto es algo que ha estado sucediendo durante demasiado tiempo. Ahora, creo que todo el mundo está centrado en esto “.

Los temores de una violación completa en una antigua planta de fosfato llevaron a las autoridades a evacuar más de 300 hogares, cerrar partes de una carretera principal y trasladar a varios cientos de presos cercanos a un segundo piso de la instalación.

La principal preocupación es que una ruptura total del embalse causaría grandes inundaciones en los hogares y negocios cercanos, dijeron las autoridades. Las bombas están diseñadas para drenar lentamente el agua y desviarla a la bahía de Tampa, lo que podría tener consecuencias ambientales negativas como la muerte de peces y la proliferación de algas.

Melissa Fitzsimmons vive con su esposo y su hija de 19 meses en Palmetto, Florida, al borde de la zona de evacuación. Fitzsimmons dijo que durante los últimos cuatro días ha estado aterrorizada desde que se enteró de la filtración. Si bien su casa está en una colina y es posible que el agua no la afecte directamente si la fuga continúa creciendo, Fitzsimmons dijo que su familia se está preparando para lo peor.

“En 24 horas se intensificó hasta convertirse en una evacuación catastrófica, y realmente no supimos nada hasta que vimos que hubo una evacuación y luego, de repente, una evacuación dentro de la cuadra de nuestra casa”, dijo Fitzsimmons. “No estamos en la zona de evacuación completa, por lo que no tomamos la decisión de irnos, pero ciertamente estamos listos para irnos, diría que dentro de un aviso de 10 segundos, podemos salir”.

Scott Hopes, el administrador del condado de Manatee, dijo que las bombas adicionales deberían aumentar la capacidad para una liberación controlada del agua de alrededor de 35 millones de galones (alrededor de 132 millones de litros) por día a entre 75 y 100 millones de galones por día.

“Esto se ha convertido en un problema local, estatal y nacional muy enfocado”, dijo Hopes.

El Departamento de Protección Ambiental de Florida dice que el agua del estanque es principalmente agua salada mezclada con aguas residuales y aguas pluviales. Tiene niveles elevados de fósforo y nitrógeno y es ácido, pero no se espera que sea tóxico, dice la agencia.

Los estanques se encuentran en pilas de yeso fosforado, un subproducto radiactivo sólido de la fabricación de fertilizantes. Las autoridades estatales dicen que el agua del estanque roto no es radiactiva.

Aún así, la EPA dice que demasiado nitrógeno en las aguas residuales hace que las algas crezcan más rápido, lo que provoca la muerte de peces. Algunas de estas floraciones también pueden dañar a los humanos que entran en contacto con aguas contaminadas o comen pescado contaminado.

El embalse de Piney Point, y otros similares que almacenan el subproducto de yeso fosforado, no se han abordado durante demasiado tiempo, dicen los grupos ambientalistas.

“Este desastre ambiental se agrava por el hecho de que era completamente previsible y prevenible”, dijo Jaclyn López, directora de Florida en el Centro para la Diversidad Biológica. “Con 24 pilas de yeso fosforado más que almacenan más de mil millones de toneladas de estos peligrosos desechos radiactivos en Florida, la EPA debe intervenir ahora mismo”.

Dale Rucker, hidrólogo y ex editor del Journal of Environmental and Engineering Geophysics, dice que la filtración es un recordatorio de que los gobiernos deben prestar atención al envejecimiento de la infraestructura que podría poner en peligro el medio ambiente y poner a las comunidades en grave riesgo.

“La negligencia continua puede tener consecuencias ambientales graves como las que estamos viendo”, dijo Rucker. “Estas catástrofes ambientales van a suceder con mayor probabilidad”.

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Las escritoras de Associated Press Adriana Gomez Lincon en Miami y Anila Yoganathan en Atlanta contribuyeron a esta historia.

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