Investigadores descubren pariente cercano del SARS-CoV-2 en huéspedes animales fuera de China

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Se cree que el síndrome respiratorio agudo severo coronavirus 2 (SARS-CoV-2), el patógeno responsable de la pandemia de enfermedad por coronavirus 2019 (COVID-19), se originó en Wuhan, China, de origen zoonótico.

Se ha encontrado un virus relacionado con el SARS-CoV-2 en una herradura capturada en Camboya en 2010. Crédito de la imagen: Hugh Lansdown / Shutterstock

Se ha encontrado un virus relacionado con el SARS-CoV-2 en una herradura capturada en Camboya en 2010. Crédito de la imagen: Hugh Lansdown / Shutterstock

La zoonosis ocurre cuando un virus que se origina en animales puede saltar y transmitirse entre huéspedes humanos. El SARS-CoV-2 es un betacoronavirus, de la misma familia que el SARS-CoV y el MERS-CoV, que son patógenos de origen animal que se caracterizan por su envoltura lipídica y estructura de ARN de hebra positiva, así como sus proteínas de espiga en forma de corona, de del que derivan su nombre.

Estas proteínas de punta (o proteínas S) permiten que el virus se una al receptor de la enzima convertidora de angiotensina 2 (ACE2) de las células huésped. Después de unirse al receptor ACE2, el virus instiga la fusión de la membrana, secuestra los procesos metabólicos de la célula y comienza la replicación viral.

El receptor ACE2 está presente en abundancia en el tejido celular epitelial humano que recubre los tractos respiratorio e intestinal; Es por este medio que el virus es principalmente respiratorio y ha podido infectar a los seres humanos, normalmente encontrando su camino hacia los pulmones a través de la boca, la nariz o los ojos.

Hasta ahora, los investigadores han rastreado el origen del virus hasta una especie de murciélago de herradura en un ‘mercado húmedo’ en Wuhan, China. Inicialmente se pensó que los pangolines, ampliamente vendidos y consumidos en China, eran un hospedador intermediario en el salto del SARS-CoV-2 a los humanos, pero muchos ahora creen que este no es el caso. Aún no se ha verificado un host intermediario.

En un importante descubrimiento nuevo que podría profundizar nuestra comprensión de los orígenes animales del SARS-CoV-2 y su evolución genética, coronavirus Muy estrechamente relacionado con el SARS-CoV-2 se han descubierto en dos murciélagos de herradura fuera de China.

¿Qué? ¿Dónde? ¿Cuando? ¿Y cómo?

Se ha detectado un patógeno de coronavirus muy similar al SARS-CoV-2 en dos murciélagos de herradura de Shamel (Rhinolophus shameli) en Camboya. Los murciélagos fueron capturados en el norte de Camboya en 2010 y congelados como muestras para investigación científica.

La Dra. Veasna Duong, viróloga del Instituto Pasteur en Camboya, dirigió un equipo de investigadores internacionales para buscar muestras antiguas en Camboya para buscar parientes genéticos cercanos al SARS-CoV-2. Habían anunciado este descubrimiento a principios de este mes (noviembre de 2020).

¿Qué significa esto para nuestra comprensión del SARS-CoV-2?

Los científicos todavía están secuenciando el genoma viral para tener una mejor idea de su filogenia exacta, así como de su relación con el SARS-CoV-2. Para proporcionar tales conocimientos, el virus tendría que compartir más del 97% de su genoma con el SARS-CoV-2. Esto sería más que su pariente más cercano conocido actualmente, dicen los investigadores.

Lo que esto significa para nuestra comprensión de la pandemia, entonces, aún no se ha confirmado. Pero incluso si se demuestra que el patógeno no está relacionado, aún puede resultar útil para ayudar a los científicos a aprender más sobre la diversidad de esta familia de betacoronavirus.

Lo que sí sabemos hasta ahora es que este descubrimiento revolucionario, junto con un descubrimiento anterior en un murciélago japonés de un pariente lejano del SARS-CoV-2 en 2013, confirma que Rhinolophus los murciélagos son los reservorios de estos virus.

El significado real del descubrimiento del Dr. Duong y su equipo se desentrañará en breve a medida que se determinen más detalles de este coronavirus.

La crisis en curso

Hasta la fecha, más de 60 millones de personas han sido infectadas con SARS-CoV-2 en 191 países y territorios, y más de 1,41 millones han muerto.

A medida que el hemisferio norte entra en meses más fríos, un clima que favorece la transmisión del SARS-CoV-2, se ha informado de una serie de ‘segundas olas’. Muchas partes de Europa, incluidos Italia, Bélgica y el Reino Unido, han restablecido los bloqueos a nivel nacional en un intento por frenar la propagación del virus.

Si bien se han producido avances importantes en los últimos meses en términos de candidatos a vacunas prometedoras, no se ha desarrollado ni lanzado ningún tratamiento antivírico o profiláctico dirigido, seguro y eficaz para combatir el SARS-CoV-2. Las intervenciones no farmacéuticas (NPI) como el distanciamiento social, el lavado de manos regular y el uso de mascarillas en público siguen siendo las medidas más eficaces para limitar la propagación del virus.

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