La apuesta de alto riesgo de Powell: más empleos pero solo una inflación moderada


WASHINGTON – Con los empleadores contratando, los consumidores gastando y las empresas aumentando algunos precios, el presidente de la Reserva Federal, Jerome Powell, se está embarcando en una apuesta de alto riesgo.

La apuesta de Powell es que la Fed puede mantener las tasas ultrabajas incluso cuando la recuperación económica de Estados Unidos se acelera, y que no tendrá que subir rápidamente las tasas para detener la inflación galopante.

Es simplemente el tipo de apuesta que en el pasado llevó a algunos de los predecesores de Powell a calcular mal y descarrilar inadvertidamente la economía.

Powell y el resto del comité de formulación de políticas de la Fed planean mantener las tasas cerca de cero hasta que casi todos los que quieran un trabajo tengan uno, incluso después de que la inflación se haya deslizado por encima de su nivel objetivo anual del 2%. Un crecimiento más rápido aumenta el riesgo de que la Fed eventualmente tenga que responder rápida y agresivamente a una aceleración repentina de los precios, y potencialmente causar una caída, incluso otra recesión.

Obtener el momento adecuado en la política de tipos de interés es una tarea delicada que ha acosado a los presidentes de la Fed durante décadas. Arthur Burns, quien dirigió el banco central en la década de 1970, es ampliamente acusado de permitir que la inflación se saliera de control después de ceder a la presión del presidente Richard Nixon para que renunciara a nuevas subidas de tipos. Los críticos también argumentan que Alan Greenspan, cuyo largo mandato como presidente de la Fed terminó en 2006, no logró elevar las tasas lo suficientemente rápido o drásticamente como para evitar la burbuja inmobiliaria que encendió la crisis financiera de 2008 y la Gran Recesión.

Incluso la decisión de la presidenta Janet Yellen en diciembre de 2015 de aumentar ligeramente la tasa clave a corto plazo de la Fed después de que se había mantenido cerca de cero durante siete años ahora es vista por la mayoría de los economistas como prematura. La economía se desaceleró en parte como resultado.

Pero en muchos sentidos, la apuesta de Powell es única. Por un lado, se basa en cambios fundamentales en la forma en que la Fed persigue sus objetivos. El banco central siempre ha buscado un delicado equilibrio entre sus dos mandatos: mantener los precios estables y maximizar el empleo.

Pero Powell ha puesto un énfasis mucho mayor en los trabajos que sus predecesores en general. También ha definido el objetivo de máximo empleo de la Fed de manera más amplia: ha subrayado que incluye abordar los desafíos particulares de los trabajadores de bajos ingresos, los graduados no universitarios y las personas de color, algo que los presidentes anteriores de la Fed rara vez mencionaron.

Y la Fed de Powell ahora apunta a cumplir su mandato de estabilidad de precios buscando una inflación más alta, después de décadas en las que la Fed luchó por contenerla. Eso se debe a que la inflación se ha mantenido persistentemente por debajo del 2% durante casi toda la década desde que la Fed adoptó ese objetivo. Una inflación demasiado baja puede transformarse en deflación, una caída prolongada de los precios y los salarios que, por lo general, hace que las personas y las empresas se muestren reacias a gastar.

“La era Volcker inició la guerra contra la inflación”, dijo Tim Duy, economista jefe de SGH Macro Advisers, refiriéndose a Paul Volcker, cuyas tasas altísimas durante su presidencia de la Fed a principios de la década de 1980 ahogaron una inflación de dos dígitos pero causaron una recesión en el proceso. “La era Powell inicia la guerra contra el desempleo y la desigualdad. Es un cambio dramático con respecto a las políticas pasadas “.

Los informes económicos recientes han mostrado una recuperación creciente de la recesión pandémica: los ingresos de los estadounidenses se dispararon en marzo al máximo registrado, impulsados ​​por controles de estímulo de 1.400 dólares, y el gasto aumentó a un ritmo saludable. El número de estadounidenses que buscan ayuda por desempleo cayó por tercera semana consecutiva. La confianza del consumidor ha alcanzado un nivel pandémico. Y la economía se expandió a una vigorosa tasa anual del 6,4% en los primeros tres meses del año.

En marzo, los empleadores agregaron casi 1 millón de puestos de trabajo, una cifra inaudita antes de la pandemia. La tasa de desempleo bajó al 6%; hace un año, era del 14,8%.

Todo lo cual ha generado preocupaciones sobre las presiones inflacionarias. Muchas empresas, sorprendidas por la velocidad del repunte, carecen de materias primas y piezas. Procter & Gamble, 3M y Coca-Cola han dicho que planean subir los precios para compensar el mayor costo de los productos básicos como la madera, el azúcar y los cereales. Los cuellos de botella de suministro están forzando a subir los precios de los componentes de la fábrica.

Sin embargo, en una conferencia de prensa el miércoles, Powell no mostró signos de desviarse de su apuesta. Reconoció que las perspectivas económicas están mejorando. Pero también enfatizó que la recuperación del mercado laboral está lejos de ser completa, con 8,4 millones de puestos de trabajo perdidos por la pandemia. Y reiteró que la Fed quiere seguir fomentando el mercado laboral, en parte para apoyar a las personas cuyos trabajos se han ido (camareros en restaurantes cerrados, por ejemplo, o personas cuyos trabajos en fábricas ahora están automatizados) y que pueden necesitar buscar nuevas ocupaciones. .

Sin embargo, los desempleados pueden tardar meses o más en cambiar de carrera. Y eso significa que la Reserva Federal puede optar por mantener las tasas de préstamo ultrabajas durante más tiempo de lo que lo hubiera hecho de otra manera.

“Queremos que vuelvan a trabajar lo antes posible”, dijo Powell. “Esa es realmente una de las cosas que estamos tratando de lograr con nuestra política”.

Al minimizar el riesgo de una alta inflación a largo plazo, Powell sugirió que los recientes aumentos de precios reflejan principalmente cuellos de botella en la oferta que se resolverán a medida que las empresas encuentren proveedores alternativos o los productores de materias primas aumenten la producción.

“No es probable que un episodio de aumentos de precios únicos a medida que la economía se reabre”, dijo Powell, “conduzca a una inflación anual persistentemente más alta en el futuro”.

Algunos economistas, en particular el exsecretario del Tesoro Larry Summers, han advertido que las bajas tasas de la Fed, junto con los $ 4 billones en gastos adicionales propuestos por la administración Biden, además de aproximadamente $ 5 billones ya aprobados por el Congreso, corren el riesgo de acelerar la inflación.

El miércoles, Powell dijo que si la inflación se salía de control, la Fed podría aumentar su tasa a corto plazo a tiempo para controlarla. Las tasas más altas tienden a enfriar la inflación al desacelerar el endeudamiento y el gasto.

Pero el presidente de la Fed claramente no cree que sea probable una fuerte subida de los precios. Powell confía en la idea de que los estadounidenses ya no anticipan una inflación alta como lo hicieron durante, digamos, la década de 1970. Si los consumidores y las empresas esperan que la inflación se mantenga baja, por lo general no actúan de manera que la eleve, como presionar por un salario más alto o cobrar más a los clientes para compensar los mayores costos de suministro. Con las expectativas de inflación bajo control, según el pensamiento de Powell, los cuellos de botella de la oferta deberían tener solo un efecto temporal.

Hasta ahora, de todos modos, la evidencia sugiere que la apuesta de Powell está funcionando: según la última encuesta de sentimiento del consumidor de la Universidad de Michigan, mientras que los consumidores esperan una inflación más alta durante los próximos 12 meses, la consideran solo temporal. Durante los próximos cinco años, esperan que la inflación promedie el 2,7%, poco cambio respecto al año anterior.

El viernes, el gobierno dijo que los precios subieron un 2,3% en marzo con respecto al año anterior, según el indicador preferido de la Fed, pero la mayor parte de ese aumento reflejó un aumento en los volátiles costos de la energía. Por el contrario, los precios “básicos” aumentaron solo un 1,8%.

La Fed de Powell ha dicho que quiere que la inflación supere el 2% durante “algún tiempo”, para compensar los años en los que la inflación se mantuvo crónicamente por debajo de ese nivel objetivo. En consecuencia, la Fed ha descartado un enfoque de décadas en el que ajustaba las tasas en función de las previsiones de inflación y desempleo. Ahora, la Fed quiere ver evidencia de que la inflación se está acelerando antes de que suba las tasas, en lugar de actuar anticipadamente anticipándose a ella.

Ese cambio es crucial, señaló Duy. Anteriormente, cuando la tasa de desempleo caía a un punto que preocupaba a los funcionarios de la Fed que pudiera estimular la inflación, subían las tasas y, en ocasiones, evitaban o retrasarían nuevas ganancias laborales.

En diciembre de 2015, por ejemplo, cuando la Fed elevó su tasa de referencia en un cuarto de punto, la tasa de desempleo fue del 5,1% y la inflación fue de solo el 1,3%. Yellen había explicado en un discurso de septiembre de 2015 por qué planeaba hacerlo.

“¿Por qué no posponer el aumento de la tasa hasta que la economía haya alcanzado el pleno empleo y la inflación haya vuelto al 2%?”, Preguntó Yellen, esencialmente anticipándose al enfoque actual de Powell. “La dificultad con esta estrategia es que la política monetaria afecta la actividad real y la inflación con un retraso sustancial “.

Si la Fed tuviera que esperar, advirtió, podría tener que subir las tasas “relativamente abruptamente” para frenar la inflación, amenazando potencialmente la economía.

Sin embargo, el desempleo continuó cayendo durante aproximadamente cuatro años más, hasta un mínimo de 50 años del 3,5%. Incluso entonces, la inflación apenas se movió. Powell fue miembro de la Junta de Gobernadores de la Fed durante ese tiempo.

“El resultado fue muy positivo”, dijo Harry Holzer, economista de la Universidad de Georgetown. “Jay Powell aprendió una gran lección de esa experiencia”.

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