La eterna maravilla Mickelson gana la PGA para ser el campeón mayor más antiguo


KIAWAH ISLAND, SC – El pandemónium se cerró alrededor de Phil Mickelson mientras caminaba hacia el green 18 en Kiawah Island, donde miles y miles de fanáticos eufóricos querían un pedazo de la historia que entregó el domingo en el Campeonato de la PGA.

A pesar de todas las emociones y emociones que han definido sus 30 años de puro teatro, su último acto le dio a Mickelson su propio lugar en el juego.

Un gran campeón a los 50 años, el mayor en los 161 años de campeonato de golf importante.

Esa caminata final hacia una victoria de dos tiros fue tanto estrés como lo enfrentó durante la última hora, y fue un poco aterrador hasta que Mickelson emergió de las masas y mostró un pulgar hacia arriba.

“Un poco desconcertante”, dijo Mickelson, “pero excepcionalmente asombroso”.

Como su juego.

Mickelson nunca pensó que era demasiado mayor para volver a ganar, y mucho menos un major. Simplemente no tuvo mucha evidencia de su lado hasta cuatro días extraordinarios en la isla de Kiawah, donde mantuvo los nervios y entregó todos los tiros correctos para su sexto major, y de lejos el más sorprendente.

Hizo dos primeros birdies con ese mágico juego de cuñas que nunca lo abandonó, y luego dejó que un grupo de retadores se quedara demasiado atrás para atraparlo en el viento cambiante del Atlántico.

Mickelson cerró con un 1 sobre 73 para ganar por dos sobre Brooks Koepka y Louis Oosthuizen.

“Uno de los momentos que apreciaré toda mi vida”, dijo Mickelson. “No sé cómo describir el sentimiento de emoción, satisfacción y logro de hacer algo de esta magnitud cuando muy pocas personas pensaban que podía hacerlo”.

Esa lista no incluía a Mickelson. No importa que no haya ganado en más de dos años, no haya registrado un top 20 en casi nueve meses y ganó por última vez un major en 2013 en el British Open.

No importa que fuera el número 115 del mundo.

“Este es un sentimiento increíble porque creí que era posible, pero todo decía que no lo era”, dijo Mickelson.

Julius Boros durante 53 años mantuvo la distinción de campeón mayor de golf más antiguo. Tenía 48 años cuando ganó el Campeonato de la PGA de 1968 en San Antonio.

El récord ahora pertenece a Mickelson, cuyo legado está tan arraigado en la longevidad como cualquiera de las habilidades que lo han convertido en uno de los jugadores más emocionantes del juego.

Mickelson se convirtió en el décimo jugador en ganar majors en tres décadas, una lista de élite que comienza con Harry Vardon y que más recientemente fue alcanzada por Tiger Woods.

Woods, quien ganó el Masters en 2019 a los 43 años después de cuatro cirugías de espalda, fue uno de los que envió un tweet de felicitaciones.

Mickelson se convirtió en el primer jugador en la historia del PGA Tour en ganar torneos con 30 años de diferencia. El primero de sus 45 títulos fue en 1991 cuando todavía era un junior en Arizona State.

“Ha estado de gira todo el tiempo que yo vivo”, dijo Jon Rahm. “Para él, mantener esa voluntad de jugar, competir y practicar, es realmente admirable”.

Koepka y Oosthuizen tuvieron sus oportunidades, pero solo brevemente. Koepka fue 4 en los tres pares 5 que enfrentó cuando el juego aún estaba en marcha y cerró con un 74. Oosthuizen golpeó al agua mientras intentaba hacer una carrera final y disparó 73.

“Phil jugó muy bien”, dijo Koepka. “Es genial verlo, pero un poco decepcionado de mí mismo”.

Koepka también se perdió en el caos y dijo que lo que más le dolía en todo el día era la rodilla derecha, en la que se sometió a una cirugía de ligamentos hace dos meses.

Esta era la historia en ciernes. Nadie quería perdérselo.

Tom Watson estuvo cerca en Turnberry en 2009 cuando a los 59 años tenía una ventaja de un golpe jugando el hoyo 18 e hizo un bogey, perdiendo el Abierto Británico en un playoff ante Stewart Cink. Greg Norman tenía 53 años cuando tenía la ventaja de 54 hoyos en Royal Birkdale y no pudo aguantar en el Abierto Británico de 2008.

Mickelson no dejó pasar esta oportunidad.

“Era como el Phil que recuerdo haber visto justo cuando me convertí en profesional y fue genial verlo”, dijo Oosthuizen. “Quiero decir, qué logro ganar un major a los 50 años, y hoy se lo merece todo”.

Mickelson terminó en 282 con 6 bajo par.

La victoria llegó una semana después de que Mickelson aceptara una exención especial en el US Open porque en el No. 115 del mundo y sin victorias en los últimos dos años, ya no estaba exento de la clasificación. Hace tan solo un mes, le preocupaba no poder mantener la concentración durante 18 hoyos y seguía lanzando tiros que lo hacían retroceder.

Y luego venció al campo más fuerte del año, 99 de los 100 mejores jugadores, y lo hizo parecer fácil a veces.

El Campeonato de la PGA tuvo la multitud más grande y ruidosa desde el regreso de la pandemia de COVID-19 – la PGA of America dijo que limitaba las entradas a 10,000, y parecía el doble – y estaba claro lo que querían ver.

La hora de apertura hizo que pareciera que el último día podría pertenecer a cualquiera. El viento terminó su cambio en la dirección opuesta de las rondas iniciales, y aunque hubo poca puntuación al principio, Mickelson y Koepka intercambiaron brillantez y pifia.

Koepka voló el green con un wedge en el segundo hoyo par 5, solo pudo picarlo unos 6 pies para salir de una mentira imposible e hizo un doble bogey, un swing de tres tiros cuando Mickelson golpeó un hábil lanzamiento desde la hierba espesa detrás del verde.

Mickelson embocó un tiro de arena desde cerca del green en el tercer par 5, solo para que Koepka empatara en el liderato con un swing de dos tiros en el sexto hoyo cuando hizo un birdie y Lefty falló el green a la derecha.

Kevin Streelman tuvo brevemente una parte del liderazgo. Oosthuizen estaba al acecho, a pesar de que le tomó siete hoyos hacer un birdie.

Y luego el potencial para cualquier drama fue succionado al mar.

Oosthuizen, que venía de un birdie para ponerse a tres, tuvo que tirarse fuera de la espesa hierba el día 13 y luego envió su tercer disparo a la derecha de la bandera y al agua, haciendo triple bogey.

Así, Mickelson subió cinco y se dirigió hacia los agujeros interiores, con el viento a su espalda en el camino a casa con lo que parecía ser todo el estado de Carolina del Sur a su lado.

La siguiente parada es el Abierto de Estados Unidos en Torrey Pines, el único importante que mantiene a Mickelson fuera del Grand Slam de su carrera.

“Es muy posible que este sea el último torneo que gane, como si fuera realista”, dijo Mickelson. “Pero también es muy posible que haya tenido un pequeño avance en parte de mi enfoque y tal vez salga a correr un poco. No lo sé.

“Pero el punto es que no hay ninguna razón por la que yo o cualquier otra persona no podamos hacerlo a una edad posterior. Solo se necesita un poco más de trabajo “.

Incluso a los 50, Mickelson todavía mantiene a todos adivinando qué hará a continuación.

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