La imagen de la economía estadounidense es preocupante ya que el virus causa daños

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WASHINGTON – Agarrada por el brote viral acelerado, la economía de Estados Unidos está bajo presión por despidos persistentes, ingresos reducidos y consumidores nerviosos, cuyo gasto es necesario para impulsar una recuperación de la pandemia.

Una avalancha de datos publicados el miércoles sugirió que la propagación del virus está intensificando las amenazas a una economía que aún lucha por recuperarse de la profunda recesión que golpeó a principios de la primavera.

El número de estadounidenses que buscan ayuda por desempleo aumentó la semana pasada por segunda semana consecutiva a 778.000, evidencia de que muchos empleadores siguen recortando puestos de trabajo más de ocho meses después del ataque del virus. Antes de la pandemia, las solicitudes semanales de desempleo solían ascender a unas 225.000. Los despidos siguen siendo históricamente altos, muchas empresas no pueden reabrir por completo y algunas, especialmente los restaurantes y bares, enfrentan restricciones más estrictas.

Los consumidores aumentaron sus gastos el mes pasado en solo un 0,5%, el aumento más débil desde que estalló la pandemia. La tibia cifra sugirió que en vísperas de la crucial temporada de compras navideñas, los estadounidenses siguen ansiosos por la propagación del virus y el Congreso no promulga más ayuda para individuos, empresas, ciudades y estados con dificultades. Al mismo tiempo, el gobierno dijo el miércoles que los ingresos, que proporcionan el combustible para el gasto del consumidor, cayeron un 0,7% en octubre.

El aumento en los casos de virus aumenta la presión sobre las empresas y las personas, y crece el temor de que la economía pueda sufrir una recesión de “doble caída” a medida que los estados y las ciudades imponen restricciones a las empresas. Se espera que la economía, medida por el producto interno bruto, obtenga una ganancia modesta este trimestre antes de debilitarse, y quizás contraerse, a principios del próximo año. Mark Zandi, economista jefe de Moody’s Analytics, predice un crecimiento anual del PIB de alrededor del 2% en el trimestre de octubre a diciembre, con la posibilidad de que el PIB se vuelva negativo en el primer trimestre de 2021.

Los economistas de JPMorgan Chase han recortado su pronóstico para el primer trimestre a una tasa de PIB anual negativa del 1%.

“Este invierno será sombrío”, escribieron en una nota de investigación.

Zandi advirtió que hasta que el Congreso acuerde un nuevo plan de estímulo para reemplazar un paquete de ayuda de varios billones de dólares promulgado en la primavera, ahora vencido, la amenaza para la economía crecerá.

“La economía va a estar muy incómoda entre ahora y cuando obtengamos el próximo paquete de rescate fiscal”, dijo Zandi. “Si los legisladores no pueden lograrlo, será muy difícil para la economía evitar volver a la recesión”.

Algunos rincones de la economía aún muestran fortaleza, o al menos resiliencia. La fabricación es una. El gobierno dijo el miércoles que los pedidos de bienes duraderos aumentaron un 1,3% en octubre, una señal de que las compras de bienes se mantienen sólidas incluso mientras el sector de servicios mucho más grande de la economía, desde restaurantes, hoteles y aerolíneas hasta gimnasios, peluquerías y lugares de entretenimiento, sigue en pie. luchando. Pero los economistas advierten que las fábricas también corren el riesgo de aumentar los casos de coronavirus, lo que podría frenar la demanda en los próximos meses.

Y las ventas de viviendas nuevas se mantuvieron estables en octubre, la última señal de que las tasas hipotecarias ultrabajas y la escasez de propiedades en venta han estimulado la demanda y han convertido al mercado inmobiliario en un raro punto brillante económico.

Pero en el corazón de la economía se encuentran el mercado laboral y el gasto de los consumidores, que siguen siendo especialmente vulnerables al aumento en los casos de virus. La mayoría de los economistas dicen que la distribución de una vacuna eficaz probablemente revitalizaría el crecimiento el próximo año. Sin embargo, advierten que cualquier recuperación sostenida también dependerá de si el Congreso puede acordar pronto un paquete de ayuda considerable para llevar la economía a través de lo que podría ser un invierno sombrío.

“Dado que las infecciones siguen aumentando a un ritmo elevado y las restricciones a las operaciones comerciales se amplían, es probable que los despidos aumenten en las próximas semanas”, dijo Rubeela Farooqi, economista en jefe para Estados Unidos de High Frequency Economics.

El gobierno dijo que el número total de personas que continúan recibiendo los beneficios estatales tradicionales por desempleo se redujo a 6,1 millones desde los 6,4 millones de la semana anterior. Esa cifra ha ido disminuyendo durante meses. Muestra que más estadounidenses encuentran trabajo y ya no reciben ayuda por desempleo. Pero también indica que muchas personas desempleadas han agotado su ayuda estatal por desempleo, que normalmente expira después de seis meses.

Más estadounidenses están recibiendo beneficios a través de programas que se establecieron para amortiguar el dolor económico de la pandemia. Para la semana del 7 de noviembre, la cantidad de personas que reciben beneficios bajo el programa de Asistencia por Desempleo Pandémico, que ofrece cobertura a los trabajadores de conciertos y otros que no califican para la ayuda tradicional, aumentó en 466,000 a 9.1 millones.

Y el número de personas que reciben ayuda bajo el programa de Compensación por Desempleo de Emergencia Pandémica, que ofrece 13 semanas de beneficios federales a quienes han agotado la ayuda estatal por desempleo, aumentó en 132.000 a 4.5 millones.

La firma de datos Womply dice que el 21% de las pequeñas empresas cerraron a principios de este mes, lo que refleja un aumento constante desde la tasa del 16% de junio. El gasto del consumidor en las empresas locales ha bajado un 27% este mes con respecto al año anterior, lo que marca un deterioro con respecto a la caída interanual del 20% en octubre, encontró Womply.

El meollo del problema es un virus indómito: el número de infecciones confirmadas en los Estados Unidos se ha disparado a más de 170.000 por día, desde menos de 35.000 a principios de septiembre. La llegada del frío en gran parte del país podría agravar aún más la crisis sanitaria.

Mientras tanto, se avecina otra amenaza económica: el vencimiento inminente de los dos programas federales suplementarios de desempleo el día después de Navidad podría terminar con los beneficios por completo para 9.1 millones de personas desempleadas. Durante meses, el Congreso no ha logrado acordar ninguna nueva ayuda de estímulo para las personas desempleadas y las empresas en dificultades después de la expiración de un paquete de rescate de varios billones de dólares que promulgó en marzo.

La expiración de los beneficios hará que a los desempleados les resulte más difícil pagar el alquiler, comprar alimentos o mantenerse al día con las facturas de servicios públicos. La mayoría de los economistas están de acuerdo en que debido a que los desempleados tienden a gastar rápidamente sus beneficios, dicha ayuda es eficaz para impulsar la economía.

Cuando se produjo el brote viral a principios de la primavera, los empleadores recortaron 22 millones de puestos de trabajo en marzo y abril, lo que hizo que la tasa de desempleo se disparara al 14,7%, la tasa más alta desde la Gran Depresión. Desde entonces, la economía ha recuperado más de 12 millones de puestos de trabajo. Sin embargo, la nación todavía tiene alrededor de 10 millones de empleos menos que antes de que estallara la pandemia.

Todo lo cual ha dejado a muchos estadounidenses ansiosos e inseguros. The Conference Board, un grupo de investigación empresarial, informó el martes que la confianza del consumidor se debilitó en noviembre, debido a la reducción de las expectativas para los próximos seis meses.

Y las Encuestas de Consumidores de la Universidad de Michigan informaron el miércoles que la confianza disminuyó ligeramente este mes y se mantuvo muy por debajo de donde estaba antes de que golpeara la pandemia. Con el resurgimiento del virus deprimiendo las perspectivas de los consumidores, el índice de sentimiento cayó a su punto más bajo desde agosto.

“Las expectativas más pesimistas de los consumidores pesarán sobre el gasto a medida que se acerquen las vacaciones”, advirtió Kathy Bostjancic, economista financiera en jefe para Estados Unidos de Oxford Economics.

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El escritor de negocios de AP Ken Sweet contribuyó a este informe desde Charlotte, Carolina del Norte.

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