La pandemia afecta políticamente al gobernador de Massachusetts


BOSTON – A principios de marzo pasado, cuando la crisis del COVID-19 todavía se sentía como una amenaza remota, Charlie Baker voló con miembros de su familia a unas vacaciones de esquí en Utah.

Sería la última prueba de normalidad que disfrutaría el gobernador republicano durante el próximo año.

Tres días después, el 9 de marzo de 2020, Baker interrumpió sus vacaciones y regresó cuando el número de casos confirmados de COVID-19 en Massachusetts se disparó al entonces alarmante número de 41. Baker y el estado que lo eligió dos veces gobernador estaban a punto de para ser probado de formas inimaginables solo unas semanas antes.

Para Baker, la pandemia ha tenido una especie de impacto inverso en su popularidad en Massachusetts, uno de los estados más afectados con una cifra confirmada de muertos que se acerca a los 17.000.

Cuando el miedo aumentaba en los primeros meses de la crisis y Baker estaba tomando medidas dramáticas para cerrar el estado, la confianza del público en él se mantuvo alta, solo para caer cuando llegaron las vacunas y Baker tropezó con un fallido lanzamiento del sitio web de vacunación y los esfuerzos para reabrir más completamente negocios como restaurantes incluso cuando acechaban nuevas variantes del virus.

Otros gobernadores que fueron aclamados al principio de la crisis del COVID-19, incluidos Gavin Newsom de California y Andrew Cuomo de Nueva York, ambos demócratas, también vieron a sus estrellas atenuadas cuando los críticos cuestionaron algunas de sus decisiones relacionadas con la pandemia.

A medida que aumentaban los casos, Baker comenzó a realizar conferencias de prensa diarias para revelar una serie vertiginosa de órdenes destinadas a limitar la propagación del virus. Cerró escuelas, cerró negocios no esenciales, estableció toques de queda, emitió mandatos de máscaras, retrasó cirugías electivas y ordenó la construcción de hospitales de campaña.

Inicialmente, el enfoque franco de Baker para entregar incluso las noticias más inquietantes ganó aplausos.

Baker diría más tarde que como gobernador, había anticipado lidiar con desastres como ventiscas, huracanes, inundaciones e incluso tornado ocasional, pero no una pandemia que se cobraría miles de vidas y cambiaría la vida cotidiana.

“No sé ustedes, pero todos los días para mí se sienten como un mes”, bromeó Baker durante una conferencia de prensa reciente. “Tenía 27 años cuando todo esto comenzó y ahora tengo 64 y simplemente sucedió así”.

Parte del atractivo de Baker fue como adversario del entonces presidente Donald Trump.

“Era el republicano que les podía gustar a los demócratas”, dijo Erin O’Brien, profesora de ciencias políticas en la Universidad de Massachusetts-Boston. “Tomó decisiones que muchos republicanos no estaban dispuestos a tomar”.

Baker, un tecnócrata con experiencia como ejecutivo de atención médica, vería irónicamente que su fortuna política comenzaba a desvanecerse con el lanzamiento de las vacunas y la esperanza de poner fin a la pandemia.

Los críticos consideran que el plan de Baker de vacunar a la población en fases, comenzando con los trabajadores médicos y las personas en centros de atención a largo plazo antes de pasar a los de 75 años o más, es demasiado engorroso. Muchos otros estados de Nueva Inglaterra han escalonado la disponibilidad de vacunas primero para las poblaciones en riesgo y los trabajadores de primera línea antes de pasar a franjas más amplias y mayores de la población y, finalmente, al público en general.

También criticaron la falta inicial de un sitio web único para reservar citas para vacunas.

Cuando la administración creó un sitio de búsqueda de vacunas, Baker enfrentó nuevas consecuencias cuando colapsó el día en que las vacunas estuvieron disponibles para las personas de 65 años o más.

Más recientemente, Baker se vio presionado por los sindicatos de maestros que lo presionaron para que impulsara a los educadores en la línea de espera de la vacuna si quería volver al aprendizaje en el aula. Baker concedió en gran medida.

“Esta pandemia ha demostrado que el gobernador no es el gran administrador que convenció a Massachusetts que era”, dijo la senadora estatal demócrata Sonia Chang-Diaz.

Dijo que hay muchas estrategias que Baker no ha intentado llegar a las comunidades minoritarias, como crear programas móviles de vacunación para llegar a los residentes negros, hispanos y de otras minorías, perpetuando aún más las disparidades raciales destacadas por la pandemia.

Louis Elisa, uno de los miembros fundadores de la Coalición COVID-19 de Black Boston, dijo que la pandemia ha sido un “infierno absoluto” para la comunidad negra, muchos de los cuales son trabajadores de primera línea.

“Fue simplemente una falla total de comunicación, un colapso total”, dijo Elisa. “Casi todos los días nos ponían en riesgo sin casi ningún apoyo”.

Elisa dijo que pasaron meses antes de que se instalara un importante centro de pruebas en el vecindario Roxbury de Boston, el centro tradicional de la vida negra de la ciudad. La situación ha comenzado a mejorar, el estado comenzó a utilizar un complejo deportivo en Roxbury como centro de vacunación masiva, pero la administración debería haber comenzado antes, dijo.

Baker también ha perdido el enfoque en áreas de clase trabajadora como New Bedford y su comunidad de inmigrantes, incluidos muchos de América Central que trabajan procesando pescado, dijo Helena DaSilva-Hughes, directora ejecutiva del Centro de Asistencia para Inmigrantes. Recientemente, a principios de marzo, New Bedford se encontraba entre un puñado de comunidades de Massachusetts que aún se consideraban con mayor riesgo de transmisión del coronavirus, aunque desde entonces ha caído de la lista.

“Se han visto muy afectados. Viven de cinco a seis personas en casas, por lo que no hay distanciamiento social ”, dijo. “Se están poniendo COVID y parece que nadie está escuchando”.

Baker ha defendido sus esfuerzos por aumentar las vacunas en las comunidades minoritarias. Recientemente, dijo que Massachusetts ocupa el segundo lugar en el país en administrar las primeras dosis a los residentes negros, con aproximadamente el 16% de los negros que reciben sus primeros golpes.

Otros han elogiado a Baker, incluida Sue Joss, directora ejecutiva de un centro de salud del vecindario en Brockton, una ciudad a unas 20 millas al sur de Boston fuertemente afectada por COVID-19. Joss dijo que su ciudad ha reducido el número de infectados con la ayuda del Centro de Comando COVID-19 del estado, que ayuda a supervisar la respuesta del estado a la pandemia.

“El gobernador y su equipo han sido absolutamente increíbles a través de todo esto. Han sido ágiles. Han probado cosas. Algunas cosas no han funcionado, así que han cambiado ”, dijo en una conferencia de prensa reciente.

Baker anunció recientemente la liberación de $ 27,4 millones en dinero federal que, según dijo, aumentará las vacunas entre las poblaciones prioritarias, incluidos $ 10,6 millones para ayudar con el acceso a las vacunas, como el transporte a las clínicas de vacunación.

La frustración con el lanzamiento de la vacuna ha afectado políticamente a Baker.

Una encuesta publicada el 15 de marzo por WCVB-TV y la Universidad de Massachusetts-Amherst encontró que el índice de aprobación de Baker aumentó a alrededor del 78% en agosto, pero desde entonces ha caído a alrededor del 52%. El predecesor de Baker, el demócrata Deval Patrick, tenía esencialmente la misma opinión favorable entre los votantes (52 por ciento) cuando comenzó su último año en el cargo en 2014.

Mickey Edwards, un compañero republicano y ex congresista de Oklahoma, dijo que si bien las acciones de Baker se comparan favorablemente con las de muchos otros gobernadores republicanos, aún no pasó la prueba de liderazgo.

“Nos sentábamos y nos reíamos de sus primeras conferencias de prensa que equivalían a decir: ‘Sería genial si usaras máscaras’”, dijo el residente de Massachusetts y profesor invitado en la Universidad de Princeton. “Debería haber sido más duro. Debería haber habido un respaldo de algún tipo de sanciones y mecanismos de ejecución “.

En ese momento, Baker dijo que dejaría en gran medida la aplicación de la ley a las ciudades y pueblos locales.

Baker aún tiene que decir si buscará un tercer mandato de cuatro años el próximo año después de la mayor prueba de su vida política.

“A nivel humano, tiene que ser agotador”, dijo O’Brien, profesor de ciencias políticas. “Si estás en el liderazgo como gobernador, en realidad tienes que hacer cosas y tomar decisiones difíciles. No se puede complacer a todos y en una pandemia esas decisiones son literalmente de vida o muerte “.

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