Los científicos leen cartas de hace 300 años sin abrirlas


Esto es un Dentro de la ciencia historia.

Las cartas sin abrir de más de 300 años que fueron dobladas usando técnicas misteriosas ahora se han leído por primera vez sin abrirlas, encuentra un nuevo estudio.

Durante siglos, antes de que los sobres producidos en masa comenzaran a proliferar en la década de 1830, la mayoría de las cartas en todo el mundo se enviaban utilizando bloqueo de letras, un método de doblar cartas para convertirlas en sus propios sobres. Estas intrincadas técnicas también sirvieron a menudo para ayudar a los destinatarios a detectar si el correo había sido manipulado.

Por ejemplo, durante la investigación en el Archivos secretos del Vaticano, la conservadora Jana Dambrogio de las Bibliotecas del MIT desenterró letras renacentistas con rajas raras y esquinas cortadas. Descubrió que se trataba de señales de que estos documentos estaban originalmente bloqueados con un trozo de papel que se deslizaba por una rendija y se cerraba con un sello de cera. Tales cartas no se podían abrir sin rasgar el papel, lo que revelaría a los destinatarios previstos si alguien más había leído las cartas primero.

Después de estudiar 250.000 cartas históricas, Dambrogio y sus colegas idearon el primer sistema para categorizar el bloqueo de letras técnicas, una especie de tabla periódica basada en cómo estas estrategias arrugaban las hojas. “El bloqueo de letras es una tecnología de 10.000 años de antigüedad; siempre que la gente haya intentado crear seguridad en sus correspondencias, ha tenido bloqueo de letras, desde tabletas cuneiformes hasta carteras de papel bitcoin”, dijo Dambrogio.

Hasta ahora, los científicos solo podían leer estos “paquetes de cartas” abriéndolos, lo que a menudo dañaba los documentos. Aunque tal trabajo se centró naturalmente en el contenido de la carta, esto se produjo a costa de la investigación sobre el bloqueo de letras en sí, sobre el cual aún se desconoce mucho. “Estas secuencias de plegado son como un estornudo, son efímeras”, dijo Dambrogio. “En el momento en que los abres, pierdes evidencia de ellos”.

Ahora, Dambrogio y sus colegas han ideado una forma de leer textos cerrados con letras sin abrirlos y reconstruir los complejos pliegues, pliegues y rendijas que se utilizan para asegurarlos. “Esta es una gran contribución bastante emocionante a décadas de trabajo que buscan desenvolver virtualmente artefactos”, dijo el científico informático Brent Seales de la Universidad de Kentucky, que no participó en esta investigación.

Los científicos investigaron el Colección Brienne, el baúl de un administrador de correos que contiene más de 3.000 cartas sin entregar, incluidos 577 paquetes de cartas que nunca se abrieron. Las cartas fueron enviadas desde toda Europa a La Haya entre 1680 y 1706, la era en la que se desarrollaron los juicios de brujas de Salem, Newton reveló sus leyes del movimiento y la gravitación, y Luis XIV trasladó su corte a Versalles.

Los investigadores analizaron primero cuatro paquetes de cartas con escaneos de rayos X de alta resolución para generar modelos 3D de los documentos. A continuación, utilizaron un nuevo algoritmo computacional para identificar y separar diferentes capas de las letras dobladas y reconocer el texto escrito en ellas. Finalmente, el algoritmo desplegó virtualmente las letras, no solo haciendo visible la escritura, sino también registrando los patrones de pliegue para que los investigadores pudieran recrear el proceso de bloqueo de letras paso a paso.

Esta nueva estrategia ayudó a los científicos a leer por primera vez texto sin abrir. Por ejemplo, una carta sin abrir es una solicitud de Jacques Sennacques, fechada el 31 de julio de 1697, a su primo Pierre Le Pers, un comerciante francés en La Haya, para una copia certificada del certificado de defunción de un pariente, Daniel Le Pers, tal vez por una cuestión de herencia. Los científicos detallaron sus hallazgos en línea el 2 de marzo en la revista Nature Communications.

“Es poco probable que las cartas en ese baúl contengan nuevas revelaciones trascendentales sobre política, diplomacia, arte o ciencia”, dijo el historiador Howard Hotson del St Anne’s College en Oxford, Inglaterra, que no participó en este estudio. En cambio, “lo que prometen decirnos es precisamente lo contrario: cómo circulaba el correo ordinario”.

Esta nueva técnica también debería funcionar para otras colecciones de cartas no entregadas en todo el mundo, además de pergaminos y cualquier otra cosa que se despliegue plana. Por ejemplo, “hay muchas piezas de arte de origami antiguas para las que nunca se registró cómo se hicieron”, dijo el coautor del estudio Erik Demaine, científico informático del MIT. “La idea de escanearlos para poder reconstruir cómo se doblaron es realmente emocionante”.

La investigación futura sobre el bloqueo de letras podría arrojar luz sobre los patrones globales de cultura e intercambio tecnológico, “a medida que las técnicas sofisticadas de bloqueo de letras se transmiten de un país, esfera de actividad o continente a otro durante el largo período en el que estas técnicas estuvieron en uso”, Hotson señalado.

Los científicos están poniendo sus técnicas a disposición del público y son de código abierto para que otros las usen y potencialmente mejoren. “Vemos esto como el punto de partida para muchas direcciones de investigación futuras”, dijo la coautora principal del estudio, Amanda Ghassaei, ingeniera de algoritmos de Adobe Research en San Francisco.

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