Los investigadores identifican un nuevo tipo de neurona de olor en las moscas



El hedor del amoníaco en la orina, el sudor y la carne podrida repele a los humanos, pero muchos insectos encuentran atractivo el amoníaco. Ahora, los investigadores de UConn han descubierto cómo lo huelen los molestos insectos, un descubrimiento que podría conducir a mejores formas de hacerlos zumbar.

El sentido del olfato es de enorme importancia. Los mamíferos dedican un tercio de su código genético a los receptores de olores que se encuentran en la nariz y tienen más de 1,000 tipos diferentes que nos permiten oler un billón de olores diferentes.

Las moscas no tienen narices. En cambio, huelen con su antena. Cada antena está cubierta de pequeños pelos llamados sensilla. Cada sensilla contiene unas pocas neuronas: las células del cerebro de las moscas. Cada neurona expresa un tipo de receptor de olor y todos se dividen en dos clases principales. O eso pensaban los científicos.

Pero el trabajo reciente de la neurocientífica de UConn Karen Menuz y sus colegas, informado en línea en junio en Biología actual, identificó un nuevo tipo de neurona olfativa dedicada a inhalar amoníaco. Y el receptor que utiliza es diferente a cualquier otro receptor de olor conocido.

Las moscas y otros insectos usan el aroma del amoníaco para encontrar fuentes de alimento. Los mosquitos encuentran a los humanos para picar siguiendo el leve olor a amoníaco en nuestro sudor, junto con otras pistas. Muchas plagas de cultivos hacen lo mismo, localizando frutas y productos agrícolas para infestar y consumir.

Cuando un olor se une a un receptor, la célula se despolariza y envía una señal que dice “¡Eh, el olor está aquí!” Los insectos son pequeños y los olores vienen en penachos, por lo que la mayoría de los insectos volarán directamente siempre que la concentración sea la misma o crezca. Si pierden el penacho de olor, realizarán un comportamiento de lanzamiento, volando en zigzags para encontrarlo “.

Karen Menuz, neurocientífica, Universidad de Connecticut

Saber exactamente cómo huelen los insectos el amoníaco podría generar formas efectivas de impedir que sigan esa columna de olor y de que nos encuentren a nosotros y a nuestros cultivos.

Pero averiguar exactamente cómo y qué huele una mosca es complicado. Menuz y sus colegas pueden sujetar suavemente una mosca y usar piezas de vidrio increíblemente finas para sondear neuronas individuales en sensilla en la antena de la mosca. Luego dejaron fluir el amoniaco.

Probaron los tres tipos de neuronas aromáticas en la sensilla de las moscas, pero no respondieron al amoníaco. Pero la mosca obviamente lo olía. Entonces, los investigadores se dieron cuenta de que tenía que haber una cuarta neurona de olor que no sabían que estaba allí. Y lo encontraron, pero no parecía tener los receptores de olor habituales. Estaba cubierto de transportador de amoníaco (Amt), una molécula que se sabe que permite que el amoníaco entre y salga de las células.

Nadie había conocido nunca que una molécula transportadora actuara también como receptora de olores. Pero ahí estaba. Cuando mataron selectivamente solo ese tipo de neurona, las moscas no respondieron en absoluto al amoníaco. Y cuando el equipo obligó a las neuronas aromáticas que normalmente no responden al amoníaco a expresar Amt en sus superficies, esas neuronas también comenzaron a responder al amoníaco.

El equipo espera saber si los mosquitos usan el mismo sistema para oler el amoníaco. Si lo usan tanto mosquitos como moscas, es una buena apuesta que todos los insectos usan el receptor como rastreador de Amt, y desarrollar formas de bloquear el Amt podría ser una forma efectiva de proteger a las personas y los cultivos de las plagas atraídas por el amoníaco.

Fuente:

Referencia de la revista:

Vulpe, A., et al. (2021) Un transportador de amonio es un receptor olfativo no canónico para el amoníaco. Biología actual. doi.org/10.1016/j.cub.2021.05.025.

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