Miles de millones gastados en la lucha contra el coronavirus, pero ¿qué sucede después?


Los funcionarios de salud pública que han manejado presupuestos básicos durante años están felices de tener el dinero adicional. Sin embargo, les preocupa que pronto se seque a medida que la pandemia retroceda, continuando con un ciclo de financiación de auge y caída que ha plagado al sistema de salud pública de Estados Unidos durante décadas. Si los presupuestos se recortan nuevamente, advierten, eso podría dejar a la nación donde estaba antes del coronavirus: sin preparación para una crisis de salud.

“Necesitamos fondos de los que podamos depender año tras año”, dijo la Dra. Mysheika Roberts, comisionada de salud de Columbus, Ohio.

Cuando Roberts comenzó en Columbus en 2006, una subvención de preparación para emergencias pagó a más de 20 empleados. Cuando llegó la pandemia de coronavirus, pagó alrededor de 10. El dinero de ayuda que llegó el año pasado ayudó al personal del departamento a aumentar sus equipos de respuesta al coronavirus. Si bien la financiación ha ayudado a la ciudad a hacer frente a la crisis inmediata, Roberts se pregunta si la historia se repetirá.

Una vez que termine la pandemia, los funcionarios de salud pública de los EE. UU. Temen que vuelvan a reunir dinero de un mosaico de fuentes para brindar servicios básicos a sus comunidades, al igual que después de los ataques del 11 de septiembre y los brotes de SARS y Ébola. .

Cuando el virus Zika transmitido por mosquitos atravesó América del Sur en 2016, causando graves defectos de nacimiento en los recién nacidos, los miembros del Congreso no pudieron ponerse de acuerdo sobre cómo y cuánto gastar en los EE. UU. Para los esfuerzos de prevención, como la educación y la eliminación de los mosquitos. . Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades tomaron dinero de sus esfuerzos contra el ébola y de los fondos del departamento de salud estatal y local para pagar la respuesta inicial al Zika. El Congreso finalmente asignó $ 1.1 mil millones para el Zika, pero para entonces, la temporada de mosquitos había pasado en gran parte de los EE. UU.

“Algo sucede, le tiramos un montón de dinero, y luego, en uno o dos años, volvemos a nuestros presupuestos reducidos y no podemos hacer las cosas mínimas que tenemos que hacer día tras día, y mucho menos estar preparados para la próxima emergencia ”, dijo Chrissie Juliano, directora ejecutiva de Big Cities Health Coalition, que representa a los líderes de más de dos docenas de departamentos de salud pública.

El financiamiento para la preparación para emergencias de salud pública, que paga las capacidades de emergencia de los departamentos de salud estatales y locales, se redujo aproximadamente a la mitad entre los años fiscales 2003 y 2021, lo que representa la inflación, según Trust for America’s Health, una organización de investigación y defensa de la salud pública.

Incluso el Fondo Federal de Prevención y Salud Pública, que se estableció con la Ley de Atención Médica Asequible para proporcionar $ 2 mil millones al año para la salud pública, fue allanado en busca de efectivo durante la última década. Si no se hubiera tocado el dinero, eventualmente los departamentos de salud locales y estatales habrían obtenido $ 12,4 mil millones adicionales.

Varios legisladores, encabezados por la senadora demócrata estadounidense Patty Murray de Washington, buscan poner fin al ciclo de auge y caída con una legislación que eventualmente proporcionaría 4.500 millones de dólares anuales en fondos básicos de salud pública. Los departamentos de salud llevan a cabo funciones gubernamentales esenciales, como administrar la seguridad del agua, emitir certificados de defunción, rastrear enfermedades de transmisión sexual y prepararse para brotes infecciosos.

El gasto para los departamentos de salud pública estatales se redujo en un 16% per cápita de 2010 a 2019, y el gasto para los departamentos de salud locales se redujo en un 18%, encontraron KHN y The Associated Press en una investigación de julio. Se perdieron al menos 38,000 empleos de salud pública a nivel estatal y local entre la recesión de 2008 y 2019. Hoy en día, muchos trabajadores de salud pública son contratados de manera temporal o de tiempo parcial. A algunos se les paga tan mal que pueden optar a ayudas públicas. Esos factores reducen la capacidad de los departamentos para retener personas con experiencia.

Para agravar esas pérdidas, la pandemia de coronavirus ha provocado un éxodo de funcionarios de salud pública debido al acoso, la presión política y el agotamiento. Un análisis de un año realizado por AP y KHN encontró que al menos 248 líderes de departamentos de salud estatales y locales renunciaron, se jubilaron o fueron despedidos entre el 1 de abril de 2020 y el 31 de marzo de 2021. Casi 1 de cada 6 estadounidenses perdió a un líder de salud pública local durante el pandemia. Los expertos dicen que es el mayor éxodo de líderes de salud pública en la historia de Estados Unidos.

Brian Castrucci, director ejecutivo de la Fundación de Beaumont, que aboga por la salud pública, llama a la enorme afluencia de efectivo del Congreso en respuesta a la crisis “papel tapiz y cortinas” porque no restaura los cimientos que se derrumban de la salud pública.

“Me preocupa que al final de esto vamos a contratar un montón de rastreadores de contactos y luego los despediremos poco después”, dijo Castrucci. “Continuamos pasando de un desastre a otro sin ni siquiera hablar de la infraestructura real”.

Castrucci y otros dicen que necesitan dinero confiable para profesionales altamente capacitados, como epidemiólogos (detectives de enfermedades basados ​​en datos) y para actualizaciones tecnológicas que ayudarían a rastrear brotes y brindar información al público.

En Ohio, el sistema informático utilizado para informar casos al estado es anterior a la invención del iPhone. Los funcionarios estatales habían dicho durante años que querían mejorarlo, pero les faltaba el dinero y la voluntad política. Muchos departamentos de todo el país han confiado en las máquinas de fax para informar los casos de COVID-19.

Durante la pandemia, el auditor del estado de Ohio descubrió que casi el 96% de los departamentos de salud locales encuestados tenían problemas con el sistema de notificación de enfermedades del estado. Roberts dijo que los trabajadores que entrevistaban a los pacientes tenían que navegar por varias páginas de preguntas, una carga importante cuando se manejan 500 casos al día.

El sistema estaba tan desactualizado que parte de la información solo se podía ingresar en un cuadro de comentarios que no se podía buscar, y los funcionarios tenían dificultades para extraer datos del sistema para informar al público, como cuántas personas que dieron positivo en la prueba habían asistido a un mitin de Black Lives Matter. , que el verano pasado fue una pregunta clave para las personas que intentaban comprender si las protestas contribuían a la propagación del virus.

Ohio está trabajando en un nuevo sistema, pero a Roberts le preocupa que, sin un presupuesto confiable, el estado tampoco podrá mantenerlo actualizado.

“Vas a necesitar actualizar eso”, dijo Roberts. “Y vas a necesitar dólares para respaldar eso”.

En Washington, la directora de salud pública de Seattle y el condado de King, Patty Hayes, dijo que todo el tiempo le preguntan por qué no hay un lugar central para registrarse para una cita de vacunación. La respuesta se reduce al dinero: años de financiación insuficiente dejaron a los departamentos de todo el estado con sistemas informáticos anticuados que no estaban a la altura cuando llegó el coronavirus.

Hayes recuerda un momento en que su departamento realizaba simulacros de vacunación masiva, pero ese sistema se desmanteló cuando el dinero se agotó después de que el espectro del 11 de septiembre se desvaneció.

Hace aproximadamente seis años, un análisis encontró que a su departamento le faltaban alrededor de $ 25 millones de lo que necesitaba anualmente para el trabajo básico de salud pública. Hayes dijo que el año pasado demostró que es una subestimación. Por ejemplo, el cambio climático está generando más preocupaciones de salud pública, como el efecto en los residentes cuando el humo de los incendios forestales envolvió gran parte del noroeste del Pacífico en septiembre.

Los funcionarios de salud pública en algunas áreas pueden tener dificultades para defender un financiamiento más estable porque una gran parte del público ha cuestionado, y a menudo ha sido abiertamente hostil, los mandatos de máscaras y las restricciones comerciales que los funcionarios de salud pública han impuesto a través de la pandemia.

En Missouri, algunos comisionados del condado que estaban frustrados por las restricciones de salud pública retuvieron dinero de los departamentos.

En el condado de Knox, Tennessee, el alcalde Glenn Jacobs narró un video publicado en el otoño que mostraba una foto de funcionarios de salud después de hacer referencia a “fuerzas siniestras”. Más tarde, alguien pintó con spray “MUERTE” en el edificio de la oficina del departamento. La Junta de Salud fue despojada de sus poderes en marzo y se le asignó una función asesora. Un portavoz de la oficina del alcalde se negó a comentar sobre el video.

“Esto va a cambiar la posición de la salud pública y lo que podemos y no podemos hacer en todo el país”, dijo la Dra. Martha Buchanan, jefa del departamento de salud. “Sé que aquí va a cambiar”.

Una investigación de KHN y AP en diciembre encontró que al menos 24 estados estaban elaborando una legislación que limitaría o eliminaría los poderes de salud pública.

De vuelta en Seattle, las empresas locales han aportado dinero y miembros del personal a los sitios de vacunación. Microsoft aloja una ubicación, mientras que Starbucks ofreció experiencia en servicio al cliente para ayudar a diseñarlos. Hayes está agradecida, pero se pregunta por qué una función gubernamental crítica no tenía los recursos que necesitaba durante una pandemia.

Si la salud pública hubiera obtenido fondos confiables, su personal podría haber estado trabajando de manera más efectiva con los datos y preparándose para las amenazas emergentes en el estado donde se confirmó el primer caso de COVID-19 en EE. UU.

“Mirarán hacia atrás en esta respuesta a la pandemia en este país como un gran ejemplo del fracaso de un país en priorizar la salud de sus ciudadanos, porque no se comprometió con la salud pública”, dijo. “Eso será parte de la historia”.

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La corresponsal senior de KHN Anna Maria Barry-Jester y la corresponsal de Montana Katheryn Houghton contribuyeron a este informe.

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Siga a Michelle R. Smith en Twitter @MRSmithAP, Lauren Weber @LaurenWeberHP y Hannah Recht @ hannah — recht.

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Esta historia es una colaboración entre The Associated Press y KHN (Kaiser Health News), que es una sala de redacción nacional que produce periodismo en profundidad sobre temas de salud. Junto con Policy Analysis and Polling, KHN es uno de los tres principales programas operativos de KFF (Kaiser Family Foundation). KFF es una organización sin fines de lucro que brinda información sobre temas de salud a la nación.

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