‘Nos enfrentamos a la extinción’: los agricultores negros en fuerte declive


BELLE PLAINE, Kan. – Después de que la muerte de Gil Alexander no dejó a ningún granjero negro activo en una comunidad histórica de Kansas que alguna vez fue el hogar de cientos, el sobrino de Alexander y su esposa dejaron sus trabajos en Arizona para tratar de salvar la granja familiar.

Pero Lateef y Carrie Dowdell encontraron grandes obstáculos después de llegar al noroeste de Kansas en 2017. El banco rápidamente embargó la tierra y el Departamento de Agricultura de EE. UU. Les dijo que su falta de experiencia agrícola significaba que la agencia no podía brindar ninguna ayuda.

“Definitivamente siento que fue discriminación”, dijo Lateef Dowdell. “Todo lo que realmente querían hacer era concentrarse en los agricultores que estaban ayudando a Gil en cuanto a aparcería. Pero en cuanto a ayudarme, no “.

Las comunidades agrícolas de todo el país han experimentado una fuerte disminución de los agricultores negros durante generaciones, y ningún lugar es más ilustrativo de eso que Nicodemo, donde Alexander cultivaba trigo y otros cultivos. Nicodemo fue el más famoso de los asentamientos del Medio Oeste, donde los antiguos esclavos conocidos como “éxodores” emigraron hace más de un siglo, con la esperanza de que cultivar su propia tierra los ayudaría a escapar del racismo y la pobreza.

Los agricultores negros constituían el 14% de la población agrícola de EE. UU. En 1910, pero hoy representan solo el 1,4%.

Dowdell solo pudo conservar la casa de Alexander y la propiedad original de 120 acres que no formaba parte del préstamo bancario. Ahora dirige un restaurante en las cercanías de Hill City, y la superficie que pudo mantener permanece inactiva como pastizales.

“Una vez que Gil falleció, parecía que ya no les importaba”, dijo Lateef Dowdell. “Solo querían obtener la tierra y seguir adelante”.

No fue hace mucho tiempo que los granjeros negros en Nicodemo poseían granjas de más de 1,000 acres, eclipsando el promedio de 50 acres operadas por sus pares en el sur.

La mayoría de las granjas familiares de todo el país se han visto afectadas en los últimos años por factores como la volatilidad del mercado, el mal tiempo y las consolidaciones impulsadas por los avances tecnológicos. Además de eso, muchos agricultores negros dicen que los prejuicios raciales en todos los niveles del gobierno los han expulsado de sus tierras.

Dicen que tienen menos acceso al crédito y al apoyo técnico que sus homólogos blancos, lo que les impide obtener fondos para operar sus granjas, modernizar equipos o comprar más tierras. Incluso algunos agricultores de minorías que recibieron préstamos del USDA dicen que el dinero llegó demasiado tarde o con condiciones inusuales sobre cómo podrían gastarlo.

Durante décadas, la Agencia de Servicios Agrícolas del departamento había dependido de las autoridades de préstamos locales en sus comités del condado, a menudo compuestos exclusivamente por blancos, para tomar decisiones sobre préstamos. Esos comités de condado locales ahora tienen un papel más consultivo, pero siguen siendo influyentes.

“No quieren que los granjeros negros tengan ningún terreno de cultivo. El terreno agrícola te da energía, no mucho, pero te da algo de energía ”, dijo Rod Bradshaw, un agricultor negro de 67 años que cría trigo, ganado y milo en 2,000 acres cerca de Jetmore, Kansas.

Los descendientes de los colonos de Nicodemo que todavía poseen tierras agrícolas en su mayoría han arrendado sus tierras a agricultores blancos, que no pueden o no quieren obtener préstamos para operaciones agrícolas o comprar equipos agrícolas. Muchos otros agricultores que fallecieron no pudieron dejar sus tierras a sus familias debido a la deuda.

“Se ha perdido una gran cantidad de tierras negras en Kansas en estos últimos 21 años, y es devastador”, dijo JohnElla Holmes, residente de Nicodemus y director ejecutivo de la Kansas Black Farmers Association.

Se suponía que la demanda colectiva de Pigford que el gobierno resolvió en 1999 por $ 1,250 millones ayudaría a los agricultores que afirmaban que se les negaron injustamente préstamos y otras ayudas gubernamentales. Pero pocos granjeros negros en Kansas obtuvieron algún alivio bajo el acuerdo, dijo Holmes.

Cuando se formó la Asociación de Agricultores Negros del estado hace 21 años a raíz del asentamiento de Pigford, el grupo tenía 53 miembros, dijo. Hoy, solo unos 13 permanecen esparcidos por Kansas.

A finales del siglo XIX, cerca de 100 familias de agricultores negros se establecieron en Morton City, uno de la media docena de asentamientos negros repartidos por Kansas que han sido destruidos con el tiempo. Bradshaw dijo que es el único descendiente de los colonos de Morton City que aún cultivan su propio terreno.

Bradshaw, quien ha estado cultivando desde que compró su primer terreno en 1976, ha presentado varias quejas por discriminación ante el Departamento de Agricultura a lo largo de los años, y su reclamo de reparación en virtud de la demanda de Pigford fue denegado.

El Departamento de Agricultura durante la administración Trump defendió su manejo de las quejas de discriminación y dijo en un correo electrónico a The Associated Press que su Oficina del Subsecretario de Derechos Civiles supervisa los esfuerzos para garantizar que los programas estén libres de discriminación ilegal.

Durante la administración Trump, el Departamento de Agricultura nunca ocupó el puesto de subsecretario de derechos civiles. Sin embargo, la agencia dijo que la vacante no obstaculizó su capacidad para garantizar que los programas agrícolas estén libres de discriminación ilegal. Recibió más de 3.700 denuncias de este tipo desde 2017 y procesó alrededor de 1.300 durante ese tiempo, dijo el departamento.

El USDA también señaló en el correo electrónico que el año pasado otorgó más de $ 19 millones en subvenciones para capacitación, divulgación y asistencia técnica a ganaderos socialmente desfavorecidos.

Muchos agricultores negros dicen que todavía no es suficiente. Esperan que ahora que los demócratas controlan ambas cámaras del Congreso, revivan la legislación destinada a remediar las desigualdades históricas en la agricultura. La Ley de Justicia para los Agricultores Negros, que se introdujo en noviembre, busca proteger a los agricultores negros restantes de perder sus tierras, otorgar concesiones de tierras y reformar el proceso de derechos civiles del USDA.

“Nicodemus es una imagen clara de que nos enfrentamos a la extinción como agricultores activos en este país”, dijo John Boyd Jr., un agricultor de Virginia que es presidente de la Asociación Nacional de Agricultores Negros. “Así que aquí hoy en 2021 que no hay un solo agricultor negro que esté labrando su propia tierra y tirando de su arado y con su disco desgarrando la tierra es desalentador”.

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