¿Puede la tecnología de reciclaje químico resolver el problema de la contaminación plástica? | Tecnología emergente


El uso actual de plásticos no es sostenible debido a la enorme cantidad de desechos plásticos desechados que se acumulan como escombros en vertederos, océanos y otros hábitos naturales en todo el mundo.

El reciclaje mecánico, que en lo relacionado con los plásticos también se denomina reciclaje de vuelta a los plásticos, se ha utilizado desde la década de 1970. Sin embargo, las cantidades de plásticos reciclados varían geográficamente.

Últimamente ha habido un repunte notable en el rumor en torno a la tecnología de reciclaje químico como una posible solución a la crisis de los plásticos. Mientras tanto, los críticos señalan inconvenientes que incluyen riesgos para la salud ambiental, ineficiencia en términos de la cantidad de plástico de desecho que se convierte en plástico nuevo y altos costos.

TechNewsWorld discutió los problemas con expertos de la industria del plástico para examinar si la tecnología de reciclaje químico tiene el potencial de solucionar el problema de la contaminación plástica.

Estrategias de sustentabilidad

Los ambientalistas y los defensores de la sostenibilidad sólida están de acuerdo con la necesidad de reducir o eliminar la acumulación de desechos plásticos. Sin embargo, esta no es una tarea sencilla.

Si bien la mayor parte del reciclaje de plásticos en los Estados Unidos se lleva a cabo a través del enfoque mecánico, los desechos industriales sólidos se llevan a vertederos, Jeff Brown, ingeniero de ciencia de materiales y oficial de calidad y cumplimiento de la empresa de fabricación de plásticos. Plásticos Premier, dijo a TechNewsWorld.

Estados Unidos tiene un plan de sostenibilidad que exige gran parte de la estrategia y los procedimientos de reciclaje a nivel nacional; ya nivel local, incluida la ciudad natal de Brown, Salt Lake City, la mayoría de los municipios han establecido metas regionales para guiar el desarrollo sostenible, explicó.

Los desechos plásticos se abordan de varias maneras en los EE. UU. Se prefieren la prevención (reducción de desechos) y la reutilización (reciclaje) sobre otros métodos menos amigables con la Tierra, como la eliminación en vertederos.

El relleno sanitario solo está permitido para manejar residuos que no puedan ser tratados de otra manera, como materiales altamente contaminados. Debido a esta restricción, la mayoría de los residuos plásticos se envían para reciclaje mecánico.

“El reciclaje mecánico es bueno porque representa menos carga para el medio ambiente que el uso de plásticos nuevos. El reciclaje de plásticos ahorra materiales, reduce el agua, ahorra energía, etc.”, Chris DeArmitt, Ph.D., experto en materiales plásticos y presidente de Plásticos fantasma, dijo a TechNewsWorld.

Esto indica cómo la intervención legislativa juega un papel crucial en influir en la circularidad del material y en las transiciones hacia soluciones sostenibles.

A medida que la demanda de plásticos reciclados aumenta rápidamente, un número creciente de compromisos por parte de minoristas, marcas y otras partes interesadas están trabajando para cerrar el ciclo de los plásticos.

Las empresas de productos de consumo como Danone, Pepsi, Procter & Gamble y Unilever se encuentran entre las que han creado metas ambiciosas para garantizar que todos los envases de plástico sean compostables, reciclables y reutilizables.

“Walmart tiene un gran esfuerzo de sostenibilidad, pero no pone el esfuerzo directamente en el reciclaje de productos químicos, por lo que es un vínculo indirecto. Pero muchas otras empresas están desarrollando sus propios planes de sostenibilidad que incluyen el uso de envases sostenibles”, dijo Brown.

Reciclaje mecánico frente a químico

El reciclaje mecánico ha sido la mejor manera de capturar el valor de los residuos plásticos convirtiéndolos en otras aplicaciones útiles. Sin embargo, el enfoque mecánico tiene sus limitaciones. Actualmente, en los EE. UU., Solo el 13 por ciento de los envases de plástico se recicla, otro 17 por ciento se incinera y el 70 por ciento se deposita en vertederos.

“El reciclaje mecánico normal es más ecológico, probado y funciona en el 90 por ciento de los plásticos. El reciclaje químico podría tener sentido en algún momento para el otro 10 por ciento”, según DeArmitt.

El reciclaje químico proporciona soluciones sostenibles para superar los desafíos actuales de los procesos de reciclaje mecánico al permitir el reciclaje de una variedad más amplia de desechos plásticos que el reciclaje mecánico convencional. A través del reciclaje químico, los desechos plásticos de materiales mixtos, coloreados y multicapa pueden licuarse en un proceso de licuefacción termoquímica, que los transforma en un material similar al petróleo crudo.

“Ahí es donde entra en juego el reciclaje químico; en realidad, están usando un proceso químico para separar diferentes componentes. Así que ese es un proceso de reciclaje costoso, y funciona, pero es muy industrial y muy costoso, por lo que la mayoría de las empresas no lo hacen”. “Hazlo”, explicó Brown.

El problema de los gastos está relacionado con la oferta y la demanda de plásticos químicos reciclados. En otras palabras, todavía existe una baja demanda de plásticos químicos reciclados.

“Si yo fuera un fabricante de envases, compraría plástico virgen más barato en lugar del plástico reciclado químicamente más caro. Porque así es como funcionan las empresas. Las empresas buscan maximizar las ganancias y reducir los gastos. No querrás comprar más caro [materials] a menos que el consumidor lo exija ”, razonó.

Brown identificó además que el reciclaje químico no tiene prioridad en la región. “No sé cuántas plantas de reciclaje de productos químicos hay en los Estados Unidos. Pero no creo que haya muchas. Por lo tanto, a) no está disponible yb) es muy caro”.

La estrategia local de manejo de residuos no ha tenido en cuenta el proceso químico como una opción para el reciclaje de plástico.

Aprovechando todo el potencial

Con su capacidad para proporcionar una gama de opciones que no están disponibles en las rutas actuales de reciclaje de materiales mecánicos, la tecnología de reciclaje químico presenta formas potencialmente innovadoras de lidiar con los desechos posconsumo.

Sin embargo, la tecnología se encuentra en una etapa inicial de desarrollo: las aplicaciones del reciclaje químico no existen a gran escala industrial. Solo existen proyectos de prueba. Por lo tanto, los desarrolladores enfrentan desafíos para demostrar su potencial, especialmente en lo que respecta a cómo la tecnología puede cambiar fundamentalmente el ciclo de vida de los plásticos y aumentar significativamente el volumen de plásticos reciclados.

A pesar de estar en las primeras etapas, Brown dijo que algunas empresas como BASF están investigando, desarrollando y de hecho implementando tecnologías de reciclaje químico a pequeña escala.

Se necesita mucho trabajo para ampliar la tecnología para que sea más viable durante la próxima década.

“Así que a medida que avanza esto, tal vez dentro de 10 años esto será un poco más avanzado, habrá un poco más de aceptación por parte del consumidor y la investigación será un poco más avanzada”, dijo Brown.

Asociaciones Público-Privadas

La industria del plástico se está preparando para adoptar la tecnología y las políticas se están implementando. Ohio e Illinois se han convertido en los estados más recientes en aprobar leyes que facilitan el desarrollo de instalaciones de reciclaje de productos químicos y las regulan como operaciones de reciclaje en lugar de plantas de procesamiento de desechos.

La colaboración y la innovación con el reciclaje químico está demostrando ser una solución vital. Las empresas con experiencia en reciclaje químico no tienen problemas para encontrar pretendientes. Los pesos pesados ​​de la industria como SABIC, BASF, Dow y Neste se están acercando a socios intermedios especializados para obtener acceso a tecnologías y productos de reciclaje químico para usar en sus instalaciones de producción europeas.

Brown dice que las empresas químicas deberían colaborar con los gobiernos y los socios de la industria para promover estos programas.

“Pueden presionar a los gobiernos para que paguen incentivos, impongan niveles de programas de reciclaje y también financien la investigación. Creo que asociarse a nivel gubernamental e industrial son probablemente las cosas más importantes que puede hacer una empresa para allanar el camino para el reciclaje de productos químicos”. el sugirió.



Nicolás Otieno es un escritor de negocios y tecnología desde 2014. Sus áreas de especialización incluyen ventas y marketing, tecnología emergente, dispositivos móviles, electrónica de consumo, comercio electrónico, desarrollo web, ciencia de datos, ciberseguridad, robótica y software de código abierto. Póngase en contacto con Nicholas en LinkedIn .

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