Saliendo de casa: la caída de la población de Virginia Occidental es mayor en EE. UU.


CHARLESTON, W.Va. – Después de que su empresa les dijera a los empleados en 2017 que comenzaran a trabajar de forma remota, la representante de servicio al cliente Haley Miller decidió dejar su hogar de toda la vida en Virginia Occidental.

“Hay un montón de cosas que hacer”, dijo Miller, ahora de 29 años, que todavía trabaja para la empresa minorista. “Es una ciudad muy acogedora e inclusiva”.

Ella no esta sola. Según datos recientemente publicados por la Oficina del Censo de EE. UU., Virginia Occidental perdió un porcentaje más alto de sus residentes que cualquier otro estado de la nación. De 2010 a 2020, la población se redujo un 3,2%, o alrededor de 59.000 personas. Por eso, Virginia Occidental fue uno de los siete estados que perdió un escaño en el Congreso luego del censo de 2020.

Las razones para irse varían, pero surgen temas comunes: falta de oportunidades o salarios bajos; no es suficiente para hacer; un clima político que algunos encuentran opresivo y deficiente servicio de telefonía celular e Internet. Según la Oficina del Censo, solo el 79% de los hogares de Virginia Occidental tienen una suscripción a Internet de banda ancha, la quinta tasa más pequeña del país.

La población ha sufrido cambios demográficos, con muertes que superan a los nacimientos durante las últimas dos décadas, según el Centro Nacional de Estadísticas de Salud.

En un esfuerzo por revertir las pérdidas de población, West Virginia comenzó a alentar a los trabajadores remotos a mudarse al estado de 1.79 millones de residentes a través de un programa que les pagará $ 12,000 en efectivo junto con pases gratis para un año de rafting, golf, escalada y otras actividades al aire libre.

Miller no quiere ser parte de eso. La energía vertida en atraer a los extranjeros, dijo, debería gastarse en “ayudar a las personas que más sufren allí”. Aproximadamente el 16% de los residentes de Virginia Occidental viven en la pobreza, solo superado por Arkansas, Kentucky, Nuevo México, Luisiana y Mississippi.

Virginia Occidental, el segundo mayor productor de carbón del país, ha perdido el 56% de sus puestos de trabajo en la minería desde 2009 a medida que las plantas de energía recurren a fuentes de energía renovables.

Los maestros se están yendo hacia trabajos mejor pagados, especialmente en los estados fronterizos. A pesar de ganar aumentos del 5% luego de una larga huelga en 2018, los maestros de West Virginia siguen siendo 48 en la nación en salarios promedio, según la Asociación Nacional de Educación.

Por eso, muchos distritos escolares del condado de West Virginia dependen en gran medida de los maestros sustitutos.

Cuando Rebecca Recco dejó Belle, West Virginia, en 2017, ganaba 42.000 dólares como profesora de arte. Ahora gana $ 68,000 enseñando arte en la escuela secundaria en Oakland, California.

Mudarse era algo más que una mejor paga. Ella describió un sentimiento antisindical y anti-docente, incluidas las nuevas leyes aprobadas por la Legislatura que crean escuelas autónomas y retienen el pago de los maestros durante las huelgas laborales.

“West Virginia me recuerda a un primo borracho”, dijo Recco. “Es como este primo que tienes que no puede recuperarse. Amo Virginia Occidental. Me encanta. Es de donde son mis raíces. (Pero) ya no podría con ese estado “.

A excepción de la tienda de regalos ocasional, dijo Recco, West Virginia es simplemente un pensamiento pasajero para los automovilistas en las carreteras interestatales.

“Todos los que he conocido aquí han dicho: ‘Oh, sí, conduje por Virginia Occidental. No lo recuerdo. ¿Había algo que hacer? ‘”, Dijo Recco. ”Eso es lo triste. Ese es el lugar perfecto para poner algo que atraiga a gente de DC, Columbus o Pittsburgh. Dales una razón para detenerse “.

Andrew Snyder está buscando una razón para regresar de forma permanente.

Snyder, de 25 años, se mudó de Charleston cuando era estudiante de primer año en la universidad en 2016 para unirse al ejército porque él y su esposa, entonces embarazada, querían mantener a su familia. Después de dejar el ejército, encontró trabajo como contratista de defensa en Alabama, uno de los dos únicos estados que también perdieron población en la última década, junto con Illinois.

Snyder, cuyos familiares aún viven en Virginia Occidental, sueña con mudarse a Morgantown algún día para obtener una maestría.

Aún así, está preocupado por la mala banda ancha y el servicio celular irregular en su estado natal. Volver tiene “que ser la oportunidad correcta”, dijo Snyder. “Gano mucho dinero aquí haciendo lo que hago”.

La asequibilidad y la jubilación fueron dos razones por las que Susan Mazur-Stommen aprovechó la oportunidad de mudarse a West Virginia desde Washington, DC, en 2019. La antropóloga cultural de 54 años y su esposo compraron una casa de 110 años en Hinton por $ 47.000.

“La gente de West Virginia tiene una mentalidad muy independiente. No obtienes esa conformidad que ves en otros lugares. Creo que eso es realmente importante “, dijo.” Hay una especie de actitud de vivir y dejar vivir. Puedes crear tu propio futuro y tu propia realidad aquí de formas que no puedes en lugares restringidos, más conformistas ”.

Para muchas, si no la mayoría de las personas que se han ido, el conflicto entre las cosas que los llevaron a irse y su afición por las vistas panorámicas de las montañas, un ritmo manejable y tener la familia cerca nunca desaparece.

Los abuelos de Snyder están envejeciendo. Su esposa también tiene familia en West Virginia. Le encanta cazar y pescar, y dice que son “típicos de Virginia Occidental”.

“Nunca hay nada en casa”, dice, “a menos que estés en casa”.

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