Un estudio arroja nueva luz sobre la capacidad de las células de cáncer de páncreas para hacer metástasis



Con una tasa de supervivencia general del 9% para los diagnosticados, el cáncer de páncreas sigue siendo extremadamente difícil de tratar. Sin embargo, el tumor primario del paciente generalmente no es lo que conduce a la muerte, es la capacidad del cáncer para evadir la detección y hacer metástasis en otros órganos.

Un equipo de investigadores de la Facultad de Medicina de OU ha publicado un nuevo estudio en la revista Gastroenterología, la publicación líder mundial sobre enfermedades del tracto gastrointestinal, que arroja nueva luz sobre la capacidad de las células del cáncer de páncreas para diseminarse por todo el cuerpo. Comprender por qué se produce la metástasis es fundamental para desarrollar una estrategia terapéutica para detener la propagación.

El estudio, dirigido por el científico Min Li, Ph.D., y el médico científico Courtney Houchen, MD, se centra en ZIP4, una proteína que transporta zinc por todo el cuerpo. Si bien el zinc es importante para la buena salud, una gran cantidad de metales pesados ​​causa problemas. En el nuevo estudio, los investigadores encontraron que cuando ZIP4 se sobreexpresa en pacientes con cáncer de páncreas, esencialmente impulsa a las células tumorales a transformarse de una manera que les permite viajar sigilosamente a otros órganos del cuerpo. En términos científicos, las células tumorales pasan de un fenotipo epitelial a uno mesenquimatoso.

Esa transición significa que las células tumorales están haciendo todo lo posible para evitar la vigilancia del sistema inmunológico del cuerpo, así como la quimioterapia y otras terapias. Se vuelven más evasivas y pueden penetrar los vasos sanguíneos, lo que les permite ir a cualquier parte del cuerpo “.

Min Li, Ph.D., científico

Varias cosas ocurren durante la transición epitelio-mesenquimatosa. Las células cambian de forma, tomando la forma de un cuadrado en el sitio del cáncer primario, pero cambiando a una forma de huso que les ayuda a escabullirse y comenzar a hacer metástasis. El crecimiento de las células también se ralentiza, lo que les permite “volar por debajo del radar” del sistema inmunológico.

“Esto es importante porque cuando los tumores están en forma de células epiteliales, son más fáciles de matar con quimioterapia”, dijo Li. “Pero cuando cambian a células mesenquimales, se vuelven resistentes al tratamiento. Las células tumorales son muy inteligentes y son como criaturas con múltiples caras. Por eso estamos buscando el momento adecuado para atacarlas con diferentes estrategias”.

Más del 60% de los pacientes con cáncer de páncreas experimentan metástasis dentro de los primeros 24 meses después de la cirugía. La transición epitelio-mesenquimal se reconoce cada vez más como un componente importante de esa propagación, dijo Houchen.

“Una vez que un paciente tiene enfermedad metastásica, ninguna terapia puede extender la vida más de seis a ocho meses”, dijo Houchen. “Está claro que la propagación metastásica debe detenerse si queremos mejorar las tasas de supervivencia. Este estudio nos ayudó a comprender el papel de ZIP4 en la transición epitelial-mesenquimal. En algún lugar de ese proceso de cambio de forma es donde debemos intervenir para detener la metástasis “.

Esta publicación es la tercera en los últimos tres años en la revista Gastroenterología para el equipo de investigación de Li y Houchen. Cada estudio se ha centrado en un papel diferente para ZIP4, que sirve como un “interruptor maestro” para que ocurran varias cosas en el cáncer de páncreas. En su primera publicación, demostraron que ZIP4 juega un papel en la aparición de la caquexia, una condición de desgaste muscular que afecta al menos al 80% de las personas con cáncer de páncreas. La siguiente publicación se centró en cómo la sobreexpresión de ZIP4 hace que las células de cáncer de páncreas sean más resistentes a la quimioterapia.

“Las personas diagnosticadas con muchos otros tipos de cánceres han experimentado un aumento en la tasa de supervivencia en los últimos 30 años, pero ese no es el caso del cáncer de páncreas”, dijo Li. “Estamos progresando porque nuestra investigación es realmente un esfuerzo de grupo; ninguna persona podría hacer esto. Tenemos muchas personas talentosas en nuestro laboratorio. Creo que estamos entrando en una fase diferente en la que pronto podremos comenzar a desarrollar un fármaco para apuntar específicamente el proceso que involucra ZIP4. “

La investigación de Li y Houchen ha recibido una importante financiación federal de los Institutos Nacionales de Salud, así como financiación local en forma de una subvención científica en equipo de la Presbyterian Health Foundation y el apoyo del Departamento de Medicina de la Facultad de Medicina de OU, donde ambos tener nombramientos en la facultad.

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