Uso gubernamental de drones chinos en el limbo mientras el Congreso sopesa la prohibición


Más de un año después de que el Departamento del Interior de EE. UU. Pusiera en tierra cientos de drones fabricados en China que estaba utilizando para rastrear incendios forestales y monitorear presas, volcanes y vida silvestre, parece que no volverán a volar en el corto plazo, si es que alguna vez lo harán.

Una medida que se esté aprobando en el Congreso impondría una prohibición de cinco años a las compras por parte del gobierno estadounidense de drones fabricados o ensamblados en China. Refleja las preocupaciones bipartidistas de que los dispositivos fabricados por empresas como DJI, que tiene su sede en Shenzhen, China, podrían facilitar el espionaje chino en la infraestructura crítica.

Pero una prohibición podría crear problemas para los usuarios gubernamentales, ya que DJI domina el mercado global de los pequeños drones de baja altitud utilizados por aficionados, fotógrafos y muchas empresas y gobiernos. No hay muchas alternativas asequibles y confiables, dijo Carrick Detweiler, director ejecutivo de Drone Amplified, que proporciona cargas útiles de extinción de incendios a drones operados por Interior y el Servicio Forestal de EE. UU.

“Todas las personas con las que hablo en el gobierno federal se están alejando de DJI, se aprueben o no estos proyectos de ley”, dijo Detweiler, quien también es profesor de ciencias de la computación en la Universidad de Nebraska-Lincoln. “Todo el mundo quiere que un sistema de EE. UU. Esté allí y funcione, es solo que DJI acabó con la industria de drones de EE. UU. Hace una década. Pasarán tres o cuatro años antes de que estemos a la par “.

La prohibición propuesta se incorporó recientemente a la Ley de Competitividad e Innovación Estadounidense más amplia, que estaba a punto de aprobarse en el Senado antes de que se pospusiera abruptamente el viernes. Si bien la prohibición no entraría en vigencia hasta 2023, muchas agencias federales ya han impuesto restricciones temporales al uso de drones chinos. Algunos han comenzado a eliminarlos por completo.

Pero la prohibición podría crear otros dolores de cabeza. Debido a que también prohibiría el uso de fondos federales para comprar u operar drones chinos, podría afectar a los departamentos de policía que dependen de la ayuda federal para instalar nuevos equipos. El Departamento de Seguridad Nacional comenzó a detener tales subvenciones para drones fabricados en China el año pasado.

El Departamento del Interior dijo que realizó más de 11.000 vuelos con drones en 2019 antes de dejar temporalmente en tierra sus drones por preocupaciones de ciberseguridad a fines de ese año. Su programa de drones ha estado en pausa en gran medida desde entonces, a excepción de algunos vuelos de emergencia a los que se les concede una exención. En marzo, comenzó a facilitar el vuelo de misiones de emergencia para responder a incendios forestales y operaciones de búsqueda y rescate.

Dentro del gobierno, la prohibición de los drones ha encontrado cierta resistencia por parte de los funcionarios ansiosos por hacer que sus flotas de drones existentes vuelvan al aire para misiones que no requieren secreto. Algunos grupos comerciales han argumentado que cualquier restricción de drones debe basarse en estándares de seguridad específicos, no en su país de origen.

Un resumen de un informe reciente del Pentágono obtenido por The Associated Press no encontró “ningún código o intención maliciosa” en el software de drones fabricado por DJI y utilizado por el Departamento del Interior. El informe evaluó el software utilizado para operar los drones “Government Edition” de DJI y algunas correcciones que se realizaron para abordar las vulnerabilidades de fuga de datos encontradas en auditorías anteriores.

Ese documento del 6 de mayo también obtuvo un gran respaldo. “Las versiones de DJI Government Edition que se probaron, no muestran ningún código o intención maliciosa y están recomendadas para su uso por entidades y fuerzas gubernamentales que trabajan con los servicios de EE. UU.”, Escribió el autor, Adam Prater, experto en tecnología y segundo suboficial de EE. UU. Comando de Operaciones Especiales del Ejército.

Prater se negó a comentar y dijo que no estaba autorizado a hablar con los medios. El Departamento del Interior también se negó a comentar. En un comunicado, el portavoz de DJI, Adam Lisberg, calificó el resumen del informe como “la confirmación más fuerte hasta la fecha” de la seguridad de los drones de la compañía.

Sin embargo, expertos externos criticaron las conclusiones del Pentágono. “Está claro que este software no fue diseñado para la seguridad en absoluto”, dijo Steven Aftergood, director del Proyecto de la Federación de Científicos Estadounidenses sobre Secreto Gubernamental.

Mike Monnik, un experto australiano, dijo que existe un riesgo “peligroso” de que agentes externos puedan extraer datos de los drones debido a sus muchas preocupaciones de software no corregidas. Monnik, director de tecnología de DroneSec, una empresa que investiga las vulnerabilidades de ciberseguridad de los drones, agregó que solo cortar los drones por completo de Internet podría garantizar la seguridad de sus datos.

Las preocupaciones de seguridad nacional sobre los drones DJI han persistido desde al menos 2017, cuando un documento de las autoridades aduaneras de EE. UU. Alegó que los drones probablemente proporcionaron a China acceso a infraestructura crítica y datos policiales. DJI ha negado repetidamente las acusaciones, pero las preocupaciones políticas sobre la tecnología china se aceleraron en medio de la guerra comercial más amplia del presidente Donald Trump contra China.

El año pasado, el Pentágono comenzó a promover alternativas de fabricación estadounidense, y más caras, a DJI. En agosto, el Departamento de Defensa otorgó un sello de aprobación al fabricante de drones de California Skydio, la empresa de tecnología francesa Parrot y otras tres empresas para suministrar drones fabricados en Estados Unidos a agencias de todo el gobierno federal. Pero desde entonces, el Pentágono ha reconocido que muchos drones de grado militar aún presentan riesgos porque dependen de componentes fabricados en China.

En diciembre, el Departamento de Comercio colocó a DJI en una lista de empresas chinas en la lista negra sujetas a restricciones de exportación por motivos de seguridad nacional.

DJI ha tratado de contrarrestar estas preocupaciones, habilitando un “interruptor de apagado” de Internet en más drones para que los usuarios comerciales y gubernamentales puedan detener la transmisión de datos en misiones voladoras sensibles. Sus productos han sido favorecidos por muchos gobiernos locales y regionales en los EE. UU. Por su precio y confiabilidad, pero una prohibición federal podría dañar su reputación entre esos compradores.

Aftergood dijo que podía ver un caso para DJI solo en situaciones donde la seguridad no es una preocupación principal.

“Depende de otros factores como el costo, el rendimiento, la vida útil, la facilidad de uso”, dijo Aftergood. “Pero en la medida en que la seguridad sea un factor de control, querrá pensarlo dos veces”.

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